Los británicos llevamos todos los años una amapola en la solapa para el Día del Recuerdo, que conmemora el final de la Primera Guerra Mundial inicialmente, y mostramos nuestro respeto comprando una amapola para honrar a los caídos durante la batalla. Se celebra el undécimo día del undécimo mes a la undécima hora, guardando dos minutos de silencio a las 11 de la mañana. Hoy en día, esto incluye la Segunda Guerra Mundial, la Guerra de las Malvinas, la Guerra del Golfo y los conflictos más recientes en lugares como Afganistán e Irak.

Me preguntaba cómo empezó todo, y al parecer fue una idea que se le ocurrió por primera vez a una señora estadounidense (bueno, eso no lo sabía) llamada Moina Michael, que era una profesora y humanitaria que había visitado Europa durante el comienzo de la Primera Guerra Mundial y había estado en Alemania en julio de 1914. Viajó a Roma para intentar volver a casa y, mientras estaba allí, ayudó a unos 12.000 turistas estadounidenses a buscar un pasaje de vuelta a casa.

En resumen, el 9 de noviembre de 1918, inspirada por el poema del canadiense John McCrae "En los campos de Flandes", escribió un poema titulado "Mantendremos la fe" en homenaje a los primeros versos del poema de McCrae. En los campos de Flandes, las amapolas soplan / entre las cruces fila tras fila", y se comprometió a llevar siempre una amapola roja como símbolo de recuerdo de los que sirvieron en la guerra, ya que la amapola es un símbolo de la vida después de la muerte.

Sus amapolas de seda inspiraron a Anna Guérin, una mujer francesa involucrada en el comercio de flores artificiales, que fundó la idea de la Amapola del Recuerdo y llegó a vender amapolas en Australia, Nueva Zelanda, Canadá y Gran Bretaña. El primer "Fondo Haig" se puso en marcha en 1921 con amapolas artificiales hechas por mujeres y niños en zonas devastadas de Francia, y recaudó 106.000 libras. Anna Guérin convenció al conde Haig, comandante en jefe del Reino Unido y presidente de la Legión Británica, para que adoptara la amapola como símbolo de la Legión Británica para la recaudación de fondos. El primer "Día de la Amapola" tuvo tanto éxito que la demanda superó con creces el suministro de amapolas fabricadas en Francia, por lo que Haig tuvo que buscar un proveedor británico.

Aquí entra la conexión británica: el comandante George Howson, que fue oficial del ejército británico durante la Primera Guerra Mundial, se comprometió a que la Sociedad de Discapacitados pudiera suministrar a la Legión Británica amapolas para la organización benéfica, el Fondo Haig. Su visión era dar trabajo remunerado a los veteranos británicos heridos en la Primera Guerra Mundial, y la plantilla creció hasta que finalmente se hicieron con máquinas que fabricaban amapolas de papel para ser vendidas por la Legión Británica. El local de Old Kent Road, en Londres, se les quedó pequeño y la Poppy Factory se trasladó a la fábrica de cerveza Lansdown, en Richmond, con fondos donados por Howson. El emplazamiento se eligió cuidadosamente para ofrecer ayuda y rehabilitación a los militares heridos después de la guerra, y se proporcionó alojamiento y servicios en el lugar para ayudar a los heridos y a sus familias. En la actualidad, la Poppy Factory sigue proporcionando empleo a los veteranos heridos, enfermos y lesionados, y ahora fabrica aproximadamente 36 millones de amapolas al año, exportando amapolas y coronas a más de 120 países fuera del Reino Unido, principalmente para los expatriados que viven en el extranjero.

En 1928, el comandante Howson fundó el Campo del Recuerdo en la Abadía de Westminster, un acto conmemorativo de dos semanas de duración para que los veteranos y el público presenten sus respetos a los que han perdido la vida en la batalla. El Campo sigue celebrándose cada año y se inaugura el jueves anterior al Domingo del Recuerdo.

Sé que esto puede no ser relevante para muchos lectores, pero la historia del uso de la amapola puede ser de interés. Las guerras continúan, así que quizá deberíamos reconocer el sufrimiento de tantos en todo el mundo llevando una amapola.