Supongo que mi padre era, en cierto modo, bastante "continental" en su forma de entender la propiedad de un coche, porque no estaba dispuesto a cambiarlo con frecuencia. Una vez que conseguía el coche que realmente quería, lo guardaba en su garaje durante muchos años y utilizaba un coche más barato para las tareas domésticas y el trabajo diario.

Sus queridos coches casi se convirtieron en parte de la familia. Conservó su Mercedes-Benz 450SE de 1974 durante 17 años y seguía pareciendo un coche nuevo cuando finalmente se cambió a un Mercedes S500 más moderno. El día en que cambió el 450SE fue un momento bastante emotivo (por muy tonto que parezca). Pero un coche que lleva 17 años en el mercado tiende a convertirse en una constante, en una roca de la edad. Te acompaña en las buenas y en las malas. El viejo fiel.

Aspiraciones automovilísticas

Mi padre siempre había soñado con ser algún día el orgulloso propietario de un Rolls-Royce o un Bentley. Pero poseer realmente un coche de motor tan grandioso se percibía como un gran salto, incluso cuando quedó claro que podía permitirse hacer realidad esta aspiración automovilística tan decadente.

A pesar de estar rodeado de cierto caché, para algunas almas menos entusiastas, un Rolls-Royce es un coche más, aunque bastante caro. Pero mi padre temía que la realidad de poseer y conducir un vehículo así, cuando aún tenía 30 años, pudiera crear cierta impresión. Una impresión que podría no haber sido particularmente bien recibida por algunos de sus compañeros. Después de todo, un Silver Shadow no era el carro elegido por los jóvenes. La mayoría de los aspirantes a treintañeros probablemente habrían optado por un Jaguar deportivo o por las proezas de vanguardia de un potente Benz moderno. Optar por un Shadow de estilo "pipa y pantuflas" podría haber parecido un poco de moda y quizás incluso algo prematuro.

Sin embargo, nuestro interés familiar por la marca Rolls-Royce se remonta a mucho tiempo atrás. Mis abuelos se compraron un precioso Silver Shadow MK2 (1978) de color azul oscuro (Windsor Blue). Recuerdo haber ido con ellos a Henlys' de Chester cuando el coche necesitaba ser revisado o reparado.

Mis recuerdos de la infancia de Henlys proporcionan vívidos recuerdos de salas de exposición palaciegas pobladas por señores de aspecto extraño vestidos con trajes de mañana a rayas. Estos tipos se pasaban el día persiguiendo hasta la última mota de polvo que se atrevía a posarse en los lustrosos flancos de aquellos exquisitos automóviles. Inmediatamente después, limpiaban las marcas de grasa de los dedos que habían aparecido misteriosamente en las rejillas cromadas del radiador o en los tiradores de las puertas. Todo esto hacía que se viviera una experiencia de exposición como ninguna otra. Estaba en otro nivel. Distinta, absoluta y quintaesencialmente británica en todo el sentido de la palabra. Una reliquia de la antigua decencia y sencillamente única.

Sin embargo, mi padre no llegó a ser propietario de un Rolls-Royce o un Bentley hasta la década de 1990. Mantuvo su aspiración a fuego lento durante veinte años antes de dar el paso y comprar uno. Hasta entonces, se había mantenido fiel a sus encantadores coches Mercedes de la Clase S, que eran (posiblemente) un coche mucho mejor para el conductor que la mayoría de los grandes leviatanes construidos por Crew en los años 70 y principios de los 80.

Bentley Ocho

Finalmente decidió comprar un Bentley Eight de 1988. El Bentley Eight era el modelo que Crewe había introducido inicialmente como un Bentley de "nivel de entrada", con una especificación más básica y una parrilla de malla de alambre de diamante muy distintiva de estilo "cortador de virutas" que se remontaba a la famosa época de apogeo de Bentley en Le Mans.

Sin embargo, fueron muy pocos los modelos Bentley Ocho que se encargaron con esa especificación básica de fábrica de asientos de terciopelo de felpa, llantas de acero, chapas de nogal de grano recto y esa exclusiva parrilla de malla metálica. La mayoría de los Bentley Ocho estaban muy bien equipados. Algunos de ellos acabaron siendo algunos de los coches atmosféricos más opulentos que salieron de la fábrica. La lista de opciones sólo estaba limitada por el grosor de la cartera del comprador o, quizás, por su capacidad para poner fin a tales excesos automovilísticos.

Con el tiempo, el modelo Bentley Eight fue sustituido por el Bentley Brooklands, que contaba con una versión turbo de baja presión del motor V8 de 6,7 litros de Rolls-Royce, el motor que había impulsado a todos los Royce y Bentley que habían salido de la fábrica de Cheshire desde 1959.

A partir de 1986, los Bentley se transformaron en algo muy característico de Bentley, a pesar de compartir gran parte de sus fundamentos con los modelos Rolls-Royce de la época. Los Bentley venían con enormes faros dobles Cibié de aspecto deportivo. También podían presumir de potentes motores turboalimentados y venían con sistemas de suspensión notablemente más rígidos; un sistema de suspensión que ayudaba a ofrecer unas características de manejo notablemente más nítidas que ayudaban a aprovechar todo ese increíble "¡impulso!".

Toda la atención prestada a la marca Bentley dio grandes beneficios a la empresa, ya que consiguió atraer a un público cada vez más joven. Una nueva base de clientes, más joven y con mayores aspiraciones, empezó a apreciar la nueva frescura, conducción y destreza de Bentley. También se apreciaba el ilustre linaje de la marca y su legendaria herencia deportiva.

A finales de la década de 1980 y principios de la de 1990, el nombre de Bentley se convirtió en sinónimo de una nueva clase de berlinas deportivas muy capaces. Los automóviles Bentley ya no se quedaban al margen, simplemente existiendo como Rolls-Royce rebautizados. Por el contrario, estas magníficas creaciones superaron en ventas a los modelos Rolls-Royce por primera vez. Era muy fácil entender por qué, ya que había un nivel inconfundible de lujo desvergonzado y un alto grado de opulencia Bentleyesca en cada coche que salía de las puertas de la fábrica de Crewe en Pymm's Lane. Una opulencia que fácilmente igualaba a la de cualquier Rolls-Royce. Bentley consiguió englobar todo ello en coches que también proporcionaban un placer de conducción sin límites. Sus coches también podían proporcionar un ambiente sereno y relajado de "primera clase" a los aspirantes a magnates que hubieran preferido emplear los servicios de un chófer profesional.

Los nuevos Bentley de moda de los años 80 y 90 eran una colección de coches que podían estar a la altura de cualquier ocasión sin esfuerzo y, al hacerlo, sobresalir en cada giro de la llave. Eran auténticos monstruos de la automoción, monarcas del asfalto y una verdadera fuente de orgullo y prestigio para todos los que tuvieron la suerte de conocerlos.

El ejemplo que finalmente compró mi padre fue:

Un Bentley Eight que había recorrido sólo 7.000 millas desde nuevo, acabado en Royal Ebony metálico. El vehículo venía con RRSH completo, asientos de cuero Pergamino ribeteados en Pergamino con rollo superior Pergamino, rollo de rodilla Pergamino y estante de paquete trasero Pergamino. Venía con un hermoso enchapado en Bird's Eye Maple incluyendo los rieles de la cintura. Las alfombras Wilton eran de color beige, con ribetes de color Pizarra, incluyendo alfombras a medida de lana de cordero Rolls-Royce. Estaba equipado con llantas de aleación Bentley y neumáticos de pared blanca.

El coche se compró a Michael Powles de Norwich.

A día de hoy sigo siendo el propietario de este vehículo. Todavía ha cubierto sólo 44.000 millas desde nuevo.