En un tiempo relativamente corto, el progreso de una dictadura a una democracia moderna es extraordinario.

En la carretera de noche

Mucha gente sigue quejándose de las condiciones de conducción, lo que me hace sonreír. Los ciclomotores (y entonces no había motos grandes) casi nunca tenían luz trasera (¡o silenciador!). Un amigo paró a un hombre al que casi había atropellado en una carretera oscura de noche y le reprendió (esa es la palabra educada). La respuesta del conductor del ciclomotor fue: "¿Para qué necesito una luz trasera, no necesito saber dónde he estado?".

Mucho peor eran los carros de burro por la noche, y había muchos. Eran muy lentos, por supuesto, y no tenían luces traseras. Tampoco estoy seguro de que tuvieran luces delanteras. La mayoría de las carreteras eran caminos rurales estrechos, y en la oscuridad los ciclomotores y los carros eran lentos y letales.

Una de las cosas más encantadoras que se veían era que si atravesabas un pequeño pueblo, la gente te saludaba. Los extranjeros eran un fenómeno relativamente nuevo.

El trayecto del Algarve a Lisboa era de varias horas, muy lento, con carreteras sinuosas y muy retorcidas. Se podía cruzar el río hasta Lisboa por el entonces nuevo Ponte da Salazar (puente del 25 de abril). Si ibas en tren, tenías que terminar en el lado sur y cruzar en barco.

Hoy en día, Portugal es el quinto país del mundo con mayor número de autopistas por habitante. Sólo Canadá y Estados Unidos tienen más; en Europa, Portugal sólo es el segundo país después de España. Francia ocupa el décimo lugar, Alemania el duodécimo, el Reino Unido ni siquiera está entre los veinticinco primeros.

Transporte aéreo

El aeropuerto de Faro era pequeño, mal diseñado y no apto para su uso, pero entonces era nuevo. Al Reino Unido sólo se podía volar con TAP o BA. Había vuelos chárter, pero no se podía viajar en ellos. Los precios de los billetes eran altos o más altos. La mayoría de los vuelos eran en jueves, sábado o domingo. La mayoría de los residentes de larga duración recordarán haber estado junto a las grandes puertas que daban a la pista de aterrizaje. Podías ver a tus amigos llegar y caminar hacia la "terminal". Tú los veías y ellos te veían a ti, así que lo normal era saludar con la mano. Puede que hubiera una "tienda" o mostrador libre de impuestos, pero no recuerdo ninguno. Todo era muy básico, nada que ver con el nuevo y reluciente aeropuerto que tenemos ahora.

Telecomunicaciones

Muchas cosas que ahora aceptamos como normales y rutinarias son, en realidad, una muestra del progreso que ha hecho Portugal. Por ejemplo, las telecomunicaciones. No había teléfonos móviles, obviamente, ni tampoco Internet. En los años 70 no se podía conseguir un teléfono fijo normal a menos que se tuviera prioridad, principalmente médicos y sacerdotes (y probablemente políticos). La lista de espera para conseguir un teléfono era de años, la gente compraba una propiedad sólo porque tenía teléfono.

Había que solicitar a la operadora una llamada internacional. Una vez reservada, podían pasar horas antes de que te llamaran con la conexión. Ni siquiera te voy a asustar con el coste de las llamadas.

¿Han roto las mujeres portuguesas el "techo de cristal"?

Antes de la revolución de 1974, rara vez se veían mujeres en puestos directivos. Había muy poca igualdad de género en las empresas. Había un cierto grupo social de hombres en la alta dirección que siempre llevaban la chaqueta sobre los hombros. Era una extraña costumbre, ya desaparecida, que marcaba fuertemente quiénes eran y a qué se dedicaban.

Tengo la impresión de que, después de la revolución, la mayoría de los hombres de la dirección no creen que nada haya cambiado. Las mujeres pensaban lo contrario y empezaron a aprovechar las nuevas oportunidades.

Francés, no inglés

Antes y poco después de la revolución, el francés era la segunda lengua "oficial", no el inglés. Cómo han cambiado las cosas. Hoy en día es difícil encontrar a alguien que no hable inglés, lo cual es estupendo, pero hace más difícil aprender portugués. Entonces, no había opción. Algunas personas hablaban inglés, pero en el día a día había que aprenderlo. El turismo era muy nuevo.

De compras

La gran disponibilidad de todos tus productos favoritos, desde el tocino de lomo, hasta el queso cheddar y la mayonesa, por no hablar de Marmite, simplemente no estaban disponibles. Si querías mayonesa Hellman's, tenías que conducir hasta Ayamonte, y muchos lo hicimos. Eso no implicaba un puente, entonces era un ferry muy pequeño que llevaba unos cuantos coches al otro lado de España. Bastante barato y regular, pero muy lejos de la facilidad con la que podemos viajar a España, y más allá.

La entrada de Portugal en el mercado común lo cambió todo. Los productos que nunca habías imaginado que podrías encontrar localmente fluyeron hacia el país. Conduje hasta la frontera entre Vila Real y Ayamonte el 1 de enero, justo cuando entramos en la UE. Los guardias fronterizos seguían de servicio, pero cuando pregunté, me dijeron: "No sabemos qué hacer. Hemos visto en la televisión que la frontera está abierta, pero nadie nos lo ha comunicado oficialmente". Nos dejaron pasar sin comprobar los pasaportes.

Los pueblos pesqueros eran realmente pueblos pesqueros

Hasta que el turismo empezó a llegar de verdad, a finales de los 70 y principios de los 80, lo que todavía se describe con encanto en los folletos de viajes como "pueblos de pescadores", en realidad eran simplemente pueblos de pescadores. Incluso Albufeira era simple y básica. Los residentes extranjeros eran escasos y todos parecían conocerse.

¿Qué no ha cambiado?

Lo que no ha cambiado es la extraordinaria hospitalidad de los portugueses. Una conocida revista de viajes tituló recientemente "Por qué Portugal es considerado el país más amable del mundo". Así de sencillo, el pueblo portugués. El aire sigue siendo limpio, las playas son magníficas y premiadas. El pescado sigue siendo tan fresco como siempre, comer fuera cuesta una fracción de lo que cuesta en el norte de Europa y la delincuencia es baja. A esto hay que añadir unas telecomunicaciones excelentes y una fibra rápida en la mayoría de las zonas edificadas. Vuelos baratos, un aeropuerto moderno y una extensa red de autopistas sin atascos.

Portugal ha hecho un progreso asombroso en menos de cincuenta años. No es un país perfecto, pero está muy cerca. ¿Qué es lo que no puede gustar?