Dover desde el norte de Gales es una caminata en sí misma, pero se puede hacer fácilmente en seis u ocho horas. Me preocupé un poco cuando me di cuenta de que era difícil encontrar gasóleo cerca del puerto. La causa era el aumento de los precios en Francia, que impulsaba a los automovilistas y camioneros a repostar en el Reino Unido. No fue un buen presagio cuando también descubrimos que había escasez en Francia. Pero superamos estos problemas repostando poco y a menudo, aprovechando las gasolineras con amplios suministros.

A finales de marzo y principios de abril (2022), atravesamos un norte de Francia nevado y con un frío inusual. Una ruta hacia el sur que nos condujo a Rouen, Le Mans, Tours y Poitiers, que es donde finalmente nos quedamos sin bocanadas en el primer día. Parando en un camping cercano, nuestro sorprendentemente acogedor coche familiar equipado con una cama de aire nos proporcionó un alojamiento improvisado después de haber sido defraudados por un anfitrión de Airbnb. Nos despertamos con una mañana fresca y helada al lado del río Vienne, que serpentea lentamente. Una experiencia muy agradable.

Angouleme

Cansados de dos días de viaje, nuestra siguiente parada fue un simple salto y un salto a Angouleme, donde habíamos reservado otro Airbnb cerca de los servicios centrales. Por fin era el momento de probar el vino en serio y conocer el sabor de Francia. A continuación, visitamos por la tarde la hermosa (y ya cálida) ciudad de Cognac, con su pintoresca Gran Plaza, sus interminables calles medievales y sus espléndidas muestras florales. Cognac es una ciudad pequeña pero muy concurrida. Es maravillosamente tranquila y, por lo tanto, un verdadero placer visitarla al estar en el corazón de la exuberante y fértil región de Nouvelle-Aquitaine.

Con la nariz del coche apuntando directamente hacia los poderosos Pirineos y la Península Ibérica, las coordenadas se fijaron para Toulouse, pasando por la Dordogne y la bellísima ciudad de Périgueux, donde se encuentra la Cathedrale St-Front con sus cinco cúpulas. Este fue otro lugar perfecto para disfrutar de otro almuerzo ligero, degustar un poco de foie gras producido localmente, maravillarse con algunos pasteles ornamentados y excesivamente caros antes de... hacer más turismo.

Toulouse no estaba en nuestro radar porque el objetivo era abordar los Pirineos al día siguiente. Así que seguimos conduciendo con la esperanza de encontrar un hotel al sur de Toulouse. Finalmente, utilizamos una aplicación de reservas para encontrar un alojamiento cercano. Y lo conseguimos. Era una habitación en un pequeño bungalow familiar. Decir que era acogedor es justo. Nuestra habitación estaba literalmente al lado de la sala de estar de la familia, con un baño compartido. Por suerte, nuestros anfitriones eran bastante amables y claramente no estaban desacostumbrados a recibir visitantes de última hora como nosotros. Sólo nos pareció un poco "familiar" para los que tenemos una disposición británica. Pero para una auténtica experiencia francesa, ¡inmejorable!

Pirineos

Después de una noche de sueño un poco incómodo, el amanecer anunció una visita a una Boulangerie local cercana donde se disfrutó de un desayuno continental en compañía de un propietario anciano pero muy francés que casualmente hablaba un excelente inglés. Es hora de dirigirse al esplendor nevado de los elevados Pirineos. Si jugamos bien nuestras cartas, Barcelona nos llama la atención.

El viaje por las cumbres nevadas fue espectacular. Algunas de las rutas más alejadas del camino a través del interior de Francia y España son algo peliagudas y no son aptas para los débiles de corazón. Sin embargo, la fortuna favorece a los valientes y, por tanto, las vistas más espectaculares se descubren desde pasos remotos con estrechos túneles de carretera excavados en las antiguas laderas.

La arquitectura y el ambiente general son claramente alpinos en estos lugares. Pellízquese, porque Barcelona se esconde cerca. La lejanía, la paz y la tranquilidad pronto se cambiarán por el ajetreo de una vibrante ciudad europea.

Barcelona

Las vistas de Barcelona son nada menos que impresionantes. Es una ciudad enorme, pero nos las arreglamos para recorrer los principales lugares de interés desde nuestro hotel en el centro de la ciudad, justo al lado de Las Ramblas. Consejo: Si tienes un coche grande, evita los aparcamientos subterráneos. Están construidos en las entrañas de la ciudad. El acceso no es fácil. Salir, aún más complicado. Son 25€ por rayar tu coche. Por suerte, me salí con la mía. Sólo.

Después de unos días ajetreados pero extrañamente relajantes en la bulliciosa Barcelona, nos desviamos un poco de la ruta, abrazando las costas españolas hasta que llegamos a un pequeño pueblo costero llamado Benicarló. Optamos por alojarnos en la cercana ciudad de Pêniscola, más grande y pintoresca, con su fabuloso castillo en la cima de la colina que domina la bahía bañada por el sol.

Desde aquí, el trayecto hasta Benidorm pasó por Valência. Seguramente TODAS las naranjas del mundo se cultivan en los alrededores de Valência. Las plantaciones se extienden de horizonte a horizonte, kilómetros y kilómetros de naranjas. Pensaba que había muchas en Portugal, pero esto estaba en otro nivel.

Benidorm

Nunca había estado en Benidorm. Para mí, se trata de dejar de lado todos los tópicos. Se trata de un complejo turístico que es todo para todos. Puedes comer lo que te apetezca, desde comida barata y alegre hasta cocina de primera. Puedes comer Tex-Mex, Tandoori o Tapas. La elección es suya. Y, Benidorm es mucho más bonito de lo que me atrevería a imaginar. Las vistas desde el Castillo de Benidorm en la parte superior del casco antiguo (a través del 'Callejón de las Tapas') son realmente impresionantes, especialmente cuando está todo iluminado por la noche. ¡Vamos a volver!

Desde Benidorm nos dirigimos a Sevilla para asistir a las celebraciones de la Semana Santa, en las que unas 50.000 personas se ponen las túnicas tradicionales para desfilar en 58 procesiones organizadas en las que los costaleros llevan a hombros enormes pasos iluminados con velas. Un espectáculo fascinante.

Portugal estaba ahora claramente en nuestro punto de mira. Desde las gloriosas playas de Huelva, pronto nos dirigimos al otro lado del puente del Guadiana para pasar un rato de relax en el Algarve, un lugar bañado por el sol. Con base en Quarteira, disfrutamos de varios días en el sur de Portugal antes de dirigirnos al norte, a Lisboa, Ericeira, Sintra, Cascais, Mafra y todos mis lugares favoritos. Luego nos dirigimos al norte, a un San Martinho do Porto muy ventoso, Nazaré y Aveiro, antes de dirigirnos al norte de España y al pintoresco País Vasco.

El tiempo que pasamos en San Sebastián, una ciudad increíblemente bonita donde los pinchos triunfan sobre las tapas y la gente habla su propia lengua, fue demasiado corto. Pero al menos nos quedaba la región vasca francesa, donde pasamos unos días muy agradables cerca de las impresionantes Biarritz, Bayona, Irún y San Juan de Luz.

Burdeos

Nuestros últimos días de este mes de viaje los pasamos en la majestuosa ciudad de Burdeos, donde lo moderno se une a lo clásico en una extraordinaria fusión de estilos. Un amplio entramado de callejuelas y callejones revela una plétora de bares y restaurantes escondidos para todos los gustos. El moderno sistema de tranvías, muy útil, une las principales zonas de la ciudad, los parques, la gran explanada junto al río y varios barrios clave, lo que hace que Burdeos sea una ciudad muy fácil de recorrer.

Así es como conocimos Portugal de la manera más difícil. También fue la forma más divertida y, por tanto, muy recomendable.