Esto le permite reclamar con fuerza ser el legítimo heredero de Charles Darwin. Al igual que la teoría de la evolución de Darwin en el siglo XIX determinó nuestra comprensión de cómo la vida se hizo tan diversa, nuestra comprensión del presente está determinada por la idea de Lovelock de que los millones de especies vivas funcionan como un mecanismo de autorregulación que mantiene el planeta lo suficientemente fresco para la vida abundante.

El rompecabezas que llevó a Lovelock por ese camino fue el hecho de que la radiación del Sol ha aumentado un 30% desde que la vida apareció en la Tierra hace 3.700 millones de años, mientras que la temperatura media del planeta, a pesar de las enormes subidas o bajadas ocasionales, ha vuelto sistemáticamente al estrecho rango más adecuado para la vida.

¿Qué ha hecho que esto ocurra?

En los años 70, en colaboración con la bióloga estadounidense Lynn Margulis, elaboró una

descripción tentativa del superorganismo al que llamó "Gaia" y escribió su primer libro. La mayoría de los científicos lo trataron con desdén porque no era biólogo, pero también porque "Gaia" tenía connotaciones "New-Age" que él desconocía. (Jim no era un hippie).

En 1988, sin embargo, el mundo científico empezaba a tomarse en serio la teoría. En 2001, un congreso especial de más de 1.000 físicos, biólogos y climatólogos declaró que el planeta "se comporta como un único sistema autorregulado formado por componentes físicos, químicos, biológicos y humanos".

Gaia (bajo el nombre más digno de Ciencia del Sistema Terrestre) había alcanzado el estatus de ortodoxia científica, Mientras tanto, los Verdes habían concedido a Lovelock el estatus de santo medioambiental honorario, aunque él consideraba la mayoría de sus prioridades como meras distracciones y algunas, como su hostilidad a la energía nuclear, como errores potencialmente letales.

Las contundentes predicciones de Jim Lovelock sobre la catástrofe climática mundial se consideraron en su día exageradas, pero él entendía lo que realmente estaba ocurriendo. En su primer libro, en 1979, hizo una advertencia que todavía puedo citar textualmente cuarenta y tres años después.

"Cuanto mayor sea la proporción de la biomasa de la Tierra ocupada por la humanidad y los animales y cultivos necesarios para alimentarnos, más implicados estaremos en la transferencia de energía solar y de otro tipo a través de todo el sistema.... Tendremos que andar con cuidado para evitar los desastres cibernéticos de la retroalimentación positiva desbocada o de la oscilación sostenida...."

"Si... el hombre hubiera invadido las facultades funcionales de Gaia hasta el punto de incapacitarla, se despertaría un día para descubrir que tiene el trabajo permanente de por vida de ingeniero de mantenimiento planetario... y la incesante e intrincada tarea de mantener todos los ciclos globales en equilibrio sería nuestra.

"Entonces, por fin, estaríamos montados en ese extraño artilugio, 'la nave espacial Tierra', y cualquier biosfera domesticada y domesticada que quedara sería, de hecho, nuestro 'sistema de soporte vital'....(Nos enfrentaríamos) a la elección final de la esclavitud permanente en el armatoste prisión de la nave espacial Tierra, o la gigamuerte para permitir a los supervivientes restaurar un mundo gaiano".

Apocalíptico pero exacto, y sin embargo nunca se desesperó. No le conocí hasta veinte años después de ese libro, pero cada vez que iba a Devon a verle su alegría natural se abría paso entre su pesimismo profesional. Con el tiempo, le pregunté al respecto.

Me contestó: "¿Por qué oscilo entre la alegría y el pesimismo? Mi papel, en realidad, mi trabajo principal, es ser profeta, y es la única forma de hacer profecía. Tienes que construir escenarios en tu mente: podría ir de esta manera o podría ir de esta otra, y sólo entonces puedes tener una imagen más equilibrada de cómo podría ser el futuro".

"El comportamiento de la Tierra en sí mismo es bastante incierto, pero el comportamiento de las personas es la mayor incertidumbre de todas. Es decir, podemos estar en camino de curar todos estos problemas y luego estalla una guerra estúpida y tonta o una pandemia y nos quita la razón. Somos el Joker de la manada".

No estamos en camino de curar todos estos problemas, por supuesto. Estamos muy lejos del rumbo, como bien sabía Jim, pero nos ha dado el contexto vital de un sistema gaiano autorregulado. Sin eso, no sabríamos ni por dónde empezar a intentar reparar el daño que hemos hecho.

También fue un brillante inventor: su "detector de captura de electrones" confirmó la existencia del agujero de la capa de ozono y le hizo económicamente independiente. Tuvo un negocio paralelo como Q de la vida real, un fabricante de aparatos para el MI5. Pero, sobre todo, era un hombre cálido y amable con un pícaro sentido del humor. Fue un privilegio conocerle.