La guerra afgana, que duró veinte años, nunca fue más que ruidos discordantes fuera del escenario para la mayoría de los habitantes de los países occidentales ricos que enviaron tropas allí, por lo que no se puede esperar que recuerden las "lecciones" de esa guerra. Los afganos nunca tuvieron opciones reales en el asunto, así que no tienen lecciones que recordar. Pero las élites militares y políticas occidentales deberían hacerlo mejor.

La primera lección es: si tienes que invadir a alguien, intenta elegir el país adecuado. Definitivamente, los estadounidenses querían invadir algún lugar y castigarlo tras el atentado terrorista del 11-S, pero es poco probable que los gobernantes talibanes de Afganistán estuvieran al tanto de los planes de Osama bin Laden. El principio de "necesidad de saber" sugiere que no lo estaban.

La segunda lección es: sea cual sea la provocación, nunca invadas Afganistán. Es muy fácil conquistarlo, pero casi imposible para los extranjeros mantener una ocupación militar a largo plazo. Los gobiernos títeres tampoco sobreviven. Los afganos han expulsado al imperio británico en su apogeo, a la Unión Soviética en su momento más poderoso y a Estados Unidos.

El terrorismo es una técnica, no una ideología ni un país. El Sinn Fein de la Irlanda de principios del siglo XX tenía el mismo objetivo que los rebeldes Mau Mau de Kenia de los años 60 -expulsar al imperio británico-, mientras que los "anarquistas" occidentales de principios del siglo XX no tenían ninguna base territorial y sí ambiciones globales (profundamente irreales). Lo mismo ocurre con los islamistas de Al Qaeda en la actualidad.

Hay tantos sabores diferentes de terrorismo como variedades de queso francés, y cada uno tiene que ser abordado con estrategias que se ajusten a su estilo y objetivos específicos. Además, los ejércitos de las grandes potencias deben recordar siempre el principio supremo de que el nacionalismo (también conocido como "tribalismo") es el mayor multiplicador de fuerzas.

Los ejércitos occidentales fueron expulsados de Afganistán hace un año porque olvidaron todas las lecciones que habían aprendido en una docena de guerras de contrainsurgencia perdidas en antiguas colonias entre 1954 y 1975: Francia en Argelia e Indochina, Gran Bretaña en Kenia, Chipre y Adén, Portugal en Angola y Mozambique, y Estados Unidos en Vietnam.

La fuerza motriz de todas esas guerras tardoimperiales fue el nacionalismo, y los ejércitos occidentales aprendieron realmente la lección de sus derrotas. En la década de 1970, las escuelas militares occidentales enseñaban a sus futuros comandantes que los ejércitos occidentales siempre pierden las guerras de guerrillas en el "Tercer Mundo" (como todavía se conocía entonces).

Los ejércitos occidentales pierden por muy grandes y bien equipados que estén porque los insurgentes luchan en su propio terreno. No pueden abandonar e irse a casa porque ya están en casa. Tu bando siempre puede abandonar y volver a casa, y tarde o temprano tu propio público te exigirá que lo hagas. Así que al final perderás, aunque ganes todas las batallas.


Pero perder no importa realmente, porque los insurgentes son siempre, ante todo, nacionalistas. Puede que hayan recogido trozos de alguna gran ideología que les haga sentir que la "historia" está de su lado -el marxismo o el islamismo o lo que sea-, pero todo lo que realmente quieren es que te vayas a casa para poder dirigir su propio espectáculo. Así que vete. En realidad no te seguirán a casa.

Esto no es sólo una lección sobre cómo salir de guerras postcoloniales inútiles; es una fórmula para evitar guerras imposibles de ganar y, por tanto, inútiles en el "Tercer Mundo". Si tienes un problema de terrorismo, encuentra otra forma de solucionarlo. No invadas. Incluso los rusos aprendieron esa lección tras su derrota en Afganistán en la década de 1980.

Pero las generaciones militares son cortas: una carrera militar típica dura sólo 25 años, así que en 2001 pocos militares occidentales recordaban la lección. Sus sucesores tuvieron que volver a aprenderla por las malas en Afganistán e Irak. Tal vez ahora lo hayan hecho, pero ellos también se habrán ido dentro de poco.

Este ciclo de aprender y volver a olvidar no sólo se aplica a las guerras pseudoimperiales en las partes poscoloniales del mundo. Las guerras entre las propias grandes potencias tuvieron consecuencias tan espantosas en la época de la Primera y la Segunda Guerra Mundial que se han evitado desastres similares durante más de 75 años, pero ese tiempo puede estar terminando.

Como muchas otras personas, oscilo entre la esperanza y la desesperación en mi opinión sobre el curso que está tomando la historia ahora: optimista los lunes, miércoles y viernes, pesimista los martes, jueves y sábados, y me niego a pensar en ello en absoluto los domingos.


Hoy es un [rellenar el espacio en blanco], y por eso me siento [esperanzado/desesperado].