Une nuit typique dans le Kent signifiait un ciel complètement nuageux. La "soupe", comme l'ex-pilote désignait l'épais temps nuageux, allait de la surface à plus de 32 000 pieds, l'altitude la plus élevée qu'il ait atteinte cette nuit-là.

Milton était un lieutenant de 25 ans de l'US Air Force, mais son escadron était stationné en Angleterre. Milton était "assis en alerte" dans le nouvel intercepteur F-86D. Son escadre, la 406e Escadre de chasseurs intercepteurs, s'était engagée à ce que les F-86D soient en état d'alerte, prêts à lancer et à abattre la menace des bombardiers soviétiques sur un préavis de 5 minutes.

"Mighty Mouse"

Alors que le F-86 Sabre original était un chasseur de jour, l'armée de l'air a conçu le F-86D comme un intercepteur tous temps, ce qui signifie qu'il a été conçu autour d'un radar pour délivrer une arme. Pour moderniser l'avion à l'ère de l'avion à réaction, l'armée de l'air a retiré les six mitrailleuses de calibre 50 et, à leur place, a ajouté un radar de combat dans le nez qui pouvait se verrouiller sur les cibles même dans les nuages et tirer la nouvelle roquette non guidée "Mighty Mouse" d'un mètre de long. Le combat aérien aux instruments, comme dans les nuages et la nuit, est compliqué et très dangereux.

Défendre l'Occident de la menace soviétique était une mission essentielle de défense aérienne, et très probablement, Milton s'est entraîné à plusieurs reprises à cette tâche singulière.

"Deux F-86D étaient en alerte pendant cinq minutes au bout de la piste de la station RAF de Manston, attendant le signal de décollage... Je me souviens très bien de l'appel au décollage, mais je ne me souviens pas des détails, comme le vecteur réel à suivre après le décollage", écrit Milton.

J'ai moi-même effectué des lancements d'alerte à bord d'un F-16 et je sais à quel point l'événement peut être rapide et chaotique, surtout de nuit et par mauvais temps.

"Pour dire les choses franchement, je me sentais comme un unijambiste dans un concours de bottage de cul".

"Nous avons décollé bien avant les 5 minutes qui nous étaient allouées et nous nous sommes retrouvés au niveau de vol 310", écrit Milton.

Au-dessus de la "soupe"

Milton a décollé avec son ailier de la RAF Manston, située à l'angle sud-est du Pays de Galles, et a volé vers l'est au-dessus de l'océan. C'était tard dans la nuit, et Milton est monté à 31 000 pieds au-dessus de l'océan, entièrement dans les nuages. Il n'a jamais pu s'élever au-dessus de la "soupe", une référence standard aux précipitations consistantes et épaisses, comme une soupe laiteuse.

"Le briefing initial indiquait que le sol observait depuis un temps considérable un blip qui était en orbite autour de la région d'East Anglia,"

poursuit Milton. "Il y avait très peu de mouvement, et d'après ma conversation avec le [contrôleur d'interception du contrôle au sol], toutes les procédures normales de vérification avec toutes les agences de contrôle ont révélé qu'il s'agissait d'un objet volant non identifié avec des schémas de vol très inhabituels". Lors du briefing initial, il nous a été suggéré que le bogey était en fait immobile pendant de longs intervalles".

La capacité à rester immobile dans l'air est fascinante.

Ordre de tirer

"Les virages et les manœuvres exacts qu'ils m'ont donnés étaient tous prévus pour atteindre un certain point théorique pour un lâcher de fusée de type "lead collision course"", poursuit Milton. "Je me souviens avoir atteint le niveau de décollage [32 000 pieds] et avoir demandé à sortir de la postcombustion, mais on m'a dit de rester dans la postcombustion. Ce n'est que bien plus tard que j'ai remarqué que mon nombre de Mach indiqué était de presque 0,92. C'est à peu près la vitesse à laquelle le F-86D pouvait aller en ligne droite et en palier. Puis l'ordre est venu de tirer une salve complète de fusées sur l'OVNI. Pour être tout à fait franc, j'ai failli faire dans mon pantalon".

Milton a voulu confirmer que l'ordre n'était pas faux et a "authentifié" le contrôleur en lui demandant des codes spécifiques sur une feuille. Le contrôleur est revenu avec l'authentification correcte, alors Milton a sélectionné sa salve de 24 fusées et s'est préparé pour le dernier tour.

Une intensité incroyable

Il s'est aligné sur l'OVNI dans une course d'attaque. "Le blip faisait un trou dans le radar avec son incroyable intensité", écrit-il. "Il était similaire à un blip que j'avais reçu des B-52 et semblait être un aimant de lumière".

Milton a rapidement verrouillé la cible et a maintenu le bouton de déclenchement. Une fois que son avion était à portée et que la solution se remplissait, les fusées se déclenchaient automatiquement.

"20 secondes après le lancement des fusées", a dit Milton au contrôleur.

"En attente", a répondu le contrôleur.

A environ 10 secondes du lancement, Milton a remarqué que les chiffres commençaient à changer. Son dépassement évalué à 800 nœuds était maintenant un dépassement négatif de 200 (le dépassement négatif maximum).

En quelques secondes, le blip était à nouveau visible sur l'écran, s'éloignant du chasseur.

"Vous avez un Tally Ho ?", demande le contrôleur s'il peut voir l'objet.

"Je suis dans la soupe, et il est impossible de voir quoi que ce soit", a répondu Milton.

A ce moment-là, l'OVNI quittait le repère de portée de 30 miles de son radar. Milton a signalé que l'objet avait disparu, mais on lui a répondu qu'il avait également quitté le champ de vision du contrôleur au sol.

Dix secondes après le déclenchement des armes, la cible s'était envolée à une vitesse inimaginable.

"J'ai eu l'impression que quel que soit l'aéronef (ou le vaisseau spatial), il devait se déplacer à un nombre de Mach à deux chiffres [>7 000 mph] pour avoir fait ce dont j'avais été témoin."

N'ayant aucune cible en vue, Milton a pris le chemin du retour et s'est posé sans incident. Sur le chemin du retour, le contrôleur a dit que quelqu'un de Londres ferait un compte rendu à Milton.

Aucune explication

"Je n'avais pas la moindre idée de ce qui s'était réellement passé, et personne n'a voulu m'expliquer quoi que ce soit", a déclaré Milton.

Le lendemain, un sergent de l'escadron a emmené Milton dans un couloir, et un civil est apparu de nulle part.

"Le civil ressemblait à un vendeur IBM bien habillé, avec un trench-coat bleu foncé. Il s'est immédiatement mis à poser des questions sur la mission de la veille. Après mon débriefing des événements, il m'a informé que cela serait considéré comme hautement confidentiel et que je ne devais en parler à personne, pas même à mon commandant. Je n'ai parlé de cela à personne jusqu'à ces dernières années".

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