Il n'y a pas que le chancelier qui distribue la mauvaise médecine économique ces jours-ci. Les banquiers centraux se comportent comme des consultants spécialisés dans les hôpitaux. Ce ne sont pas seulement des vendeurs de pilules, mais aussi des personnes qui doivent pratiquer des interventions physiques souvent douloureuses et impopulaires, comme le relèvement des taux d'intérêt. Le corps médical est extrêmement candide de nos jours, il a tendance à dire les choses telles qu'elles sont sans les édulcorer. Un chancelier ou un gouverneur de la BOE, en revanche, doit être beaucoup plus diplomate. La raison en est que les malades de l'économie sont incroyablement enclins à des accès de névrose extrême. Un mot de travers peut facilement provoquer la panique et mettre tout le service en ébullition.

La bonne ou la mauvaise nouvelle ?

Alors, imaginez ça. Nous sommes dans la salle de consultation du médecin. Le médecin entre et dépose votre dossier médical sur son bureau. Il recule ses lunettes jusqu'à la tempe, se frotte les yeux et soupire. Il vous regarde avec un sourire en coin et vous demande ce que vous préférez : la bonne ou la mauvaise nouvelle ?

Franchement, je pense qu'il est préférable de commencer par la meilleure nouvelle, cela prend généralement moins de temps et peut être un coussin pratique. La bonne nouvelle (au moment de la rédaction de cet article) est que le taux d'inflation des prix à la consommation au Royaume-Uni est passé de 10,1 % à 9,9 % en août. Cette baisse est due à la chute récente des prix de l'essence, qui ont diminué de plus de 7 % au cours du mois dernier. Aux États-Unis, qui se sont montrés plus proactifs dans la lutte contre l'inflation, l'indice des prix à la consommation est tombé à 8,3 % le mois dernier, alors qu'il atteignait 9,1 % en juin. Alors, est-il temps de se détendre et de considérer que l'inflation est vaincue ? La hausse des prix a-t-elle enfin été maîtrisée ? Eh bien, pas tout à fait. Ne nous emballons pas trop.

Je fais de mon mieux pour ne pas être un vieux pessimiste gallois au verre à moitié vide. Mais au-delà du monde des grands chiffres de l'ONS, le prix de beaucoup de choses continue de monter en flèche. Par exemple, le coût de la nourriture et des boissons (non alcoolisées) au Royaume-Uni augmente maintenant à un taux stupéfiant de 13,1 %. Les produits laitiers et les œufs sont ceux qui augmentent le plus. Ces produits sont considérés comme des denrées de base, ce qui est particulièrement inquiétant car les conséquences risquent de toucher en premier lieu les ménages les plus pauvres.

La baisse actuelle du prix du pétrole brut (encore une fois au moment de la rédaction de cet article) suggère que le secteur de l'énergie doit faire face à une diminution de l'approvisionnement russe, causée par les sanctions occidentales. Mais l'automne météorologique n'en est qu'à ses débuts. Un temps plus froid pourrait rapidement faire remonter les prix du pétrole.

On s'approche du pic d'inflation ?

Disons que nous nous approchons hypothétiquement du pic d'inflation. Le problème, c'est que j'entends des inquiétudes selon lesquelles le chiffre global restera bien au-dessus de l'objectif de 2 % de la banque centrale pendant beaucoup plus longtemps que prévu. Même si l'escalade des coûts peut s'atténuer un peu, les budgets des gens resteront serrés pendant un certain temps encore.

L'inflation des services reste souvent cachée dans les gros titres, mais les spirales salaires/prix sont les conséquences de l'inflation les plus redoutées par les banques centrales, car ces tendances deviennent des scénarios d'auto-propagation qui font remonter les chiffres de l'inflation globale de l'ombre sinistre.

Je crains que l'inflation n'ait pas encore atteint son pic malgré les chiffres encourageants du mois d'août. Une seule hirondelle ne fait pas un été(eth). Les économistes pensent toujours que le taux d'inflation global atteindra 11 % d'ici la fin de l'année. La Banque d'Angleterre va donc continuer à augmenter les taux d'intérêt, ce qui a l'habitude d'effrayer les investisseurs. Nous avons ici le facteur des conséquences involontaires. Ou si nous restons dans les analogies médicales, nous pouvons les appeler des effets secondaires.

Les investisseurs sont perpétuellement inquiets de quelque chose, principalement de perdre leur argent. Ainsi, lorsqu'ils entendent parler de banques centrales poussant les économies occidentales à la récession afin d'enrayer l'inflation, ils deviennent pathologiquement nerveux. Les marchés ont déjà réagi, les trois principaux indices américains ayant récemment subi leur plus forte baisse depuis juin 2020.

Entre le marteau et l'enclume

Nombreux sont ceux qui, sur les marchés, s'inquiètent du fait que la Réserve fédérale pourrait s'en tenir à une stratégie plus élevée et plus longue, ce qui conduirait probablement à une récession. Mais les banques centrales se trouvent entre le marteau et l'enclume. Ne rien faire garantit des hausses de prix vertigineuses, tandis que des hausses de taux massives risquent de provoquer d'autres chocs, ce qui nous ramène aux médecins : Qu'est-ce qui est le plus débilitant, la maladie ou le traitement ?

Threadneedle Street se trouve dans une position beaucoup plus heureuse que la plupart des autres. La nouvelle stratégie du gouvernement de Liz Truss, qui consiste à plafonner les factures d'énergie domestique à 2 500 £, va sans aucun doute faire baisser les chiffres de l'inflation, mais ce n'est pas une carte de sortie de prison totale en ce qui concerne l'inflation. Ce qui est effectivement fait une fois de plus est d'augmenter la masse monétaire (jusqu'à 150 milliards de livres). Cela permettra à certaines familles d'avoir plus d'argent à dépenser pour d'autres choses, ce qui se traduira inévitablement par une hausse des prix, surtout en ces temps de pénurie croissante de l'offre.

Le vieil adage selon lequel si l'oncle Sam éternue, nous attrapons tous un vilain rhume est toujours d'actualité. Si la Réserve fédérale adopte l'approche "go big or go home" en matière de hausse des taux d'intérêt, cela ne fera que renforcer la valeur du dollar. Cela signifie que la Banque d'Angleterre sera obligée de suivre afin de protéger la valeur de la livre pour aider à maintenir le coût des importations, y compris le pétrole.

Les récessions peuvent être tout aussi douloureuses que l'inflation, car elles sont synonymes de chômage, ce qui a des conséquences désastreuses sur le bien-être des gens. Certains économistes en ont déduit que pour ramener rapidement l'inflation à un niveau proche des objectifs de la Banque centrale, il faudrait une profonde récession, avec des millions de personnes supplémentaires qui perdraient leurs moyens de subsistance.

Il a été dit que les banques centrales semblent jeter trop de choses aux chiens au nom de la maîtrise de l'inflation. Les responsables politiques se rendront certainement compte, au vu des erreurs du passé, que la hausse des taux d'intérêt pour calmer l'inflation freinera inévitablement la croissance économique. S'il est évident qu'il est très inconfortable de vivre avec des hausses de prix constantes, il convient de se demander si la précipitation à contrer un problème majeur ne va pas contribuer à alimenter un autre mal de tête tout aussi important. La question qui se pose est la suivante : quel est le pire scénario ?

Mais toute tempête finit par passer. La question la plus importante est de savoir combien de balayages nous devrons faire et combien de victimes nous aurons à déplorer.