Allora cosa hanno fatto i paesi ricchi del mondo? Come l'ubriaco che cerca le chiavi dell'auto persa sotto un lampione - "Dove le hai lasciate?" "Laggiù." "Allora perché le cerchi qui?" "Qui la luce è migliore." - hanno vietato i viaggi dai paesi dell'Africa meridionale.

Il 23 novembre, gli scienziati del Botswana hanno caricato 99 sequenze del genoma Sars-CoV-2 al Wellcome Sanger Institute nel Regno Unito, che ha operato come una camera di compensazione per più di un milione di tali sequenze da decine di paesi dal marzo 2020. Hanno notato che tre dei genomi sembravano diversi dalla solita variante Delta.

Lo stesso giorno un team separato in Sud Africa ha caricato i genomi di sette campioni di Covid con le stesse mutazioni sospette nella proteina spike che il virus utilizza per infettare le cellule umane. In poche ore gli scienziati di tutto il mondo hanno potuto studiare quei genomi sul web, e in 72 ore l'Organizzazione Mondiale della Sanità ha dichiarato che abbiamo una quinta "variante preoccupante" tra le mani.

A quel punto i paesi ricchi del nord globale hanno immediatamente sbattuto i loro cancelli contro i viaggiatori provenienti dal Sudafrica e da altri nove paesi della stessa regione. Non è nemmeno chiaro se è qui che la variante è emersa per la prima volta, ma non importa.

Il Prof. Tulio de Oliveira, lo scienziato di Durban che guida lo sforzo per capire la nuova variante, ha sottolineato che il Sudafrica è stato "molto trasparente con le informazioni scientifiche... Il mondo dovrebbe fornire sostegno al Sudafrica e all'Africa e non discriminarlo o isolarlo".

Domenica il presidente sudafricano Cyril Ramaphosa avvertiva che il divieto di viaggio "non è informato dalla scienza, né sarà efficace nel prevenire la diffusione di questa variante". L'unica cosa che il divieto di viaggio farà è danneggiare ulteriormente le economie dei paesi colpiti e minare la loro capacità di rispondere e riprendersi dalla pandemia".

Da dove cominciare? Forse dal fatto che non esiste un paese chiamato "Africa". Per esempio, in realtà non c'è carenza di vaccini in Sudafrica, un paese semi-sviluppato dove il problema principale è la riluttanza al vaccino. L'accesso a Internet è alto e la sfiducia nell'autorità è ancora più alta, quindi solo il 27% dei sudafricani è completamente vaccinato.

Questo è quello che si potrebbe chiamare il problema del "contadino digitale", ed è condiviso da alcuni paesi completamente sviluppati come la Russia (solo il 43% della popolazione con doppia vaccinazione) e la Germania (68%), così come dai sostenitori di Trump negli Stati Uniti (circa il 50%).

I cinici potrebbero dire che questo è un problema che si risolve da solo. Come ha detto il ministro della salute uscente della Germania, Jens Spahn, "probabilmente entro la fine di questo inverno, quasi tutti in Germania saranno vaccinati, guariti o morti", ma questo non è solo un problema locale.

Il rischio che emergano nuove varianti esiste ancora anche nei paesi ricchi dove il virus Covid continua a circolare ampiamente. Nella maggior parte dei paesi africani, e anche nei paesi asiatici più poveri, il rischio è molto alto e rimarrà tale, perché semplicemente non possono ottenere abbastanza vaccini. Un anno dopo la disponibilità dei primi vaccini, solo il 6% degli africani è completamente vaccinato.

Dodici miliardi di dosi di vaccino saranno prodotte nel mondo entro la fine di questo mese (dicembre), che è più che sufficiente per ogni essere umano sopra i 18 anni. Ma il razionamento è fatto principalmente dal prezzo, così i bambini delle scuole vengono vaccinati e gli adulti ricevono un terzo vaccino nei paesi ricchi, mentre diversi miliardi di adulti non hanno ancora avuto il loro primo vaccino nel sud del mondo.

In effetti, i ricchi stanno mantenendo un serbatoio a lungo termine di nuove varianti potenzialmente devastanti nei paesi più poveri per rendersi un po' più sicuri a breve termine. Tutti sanno che essere ricchi tende a rendere le persone avide e incuranti del benessere degli altri; è meno noto che le rende anche stupide.

E nel frattempo, stanno anche punendo le economie dei poveri imponendo divieti di viaggio impulsivi a un'intera regione dell'Africa per il sospetto di ospitare il virus Omicron - anche se tutti sappiamo che è già stato confermato in Europa e in Asia, ed è senza dubbio presente (anche se non ancora rilevato) anche nelle Americhe.

La mossa giusta, anche a questo punto, è quella di concentrare tutte le energie del mondo per far arrivare i vaccini nei paesi più poveri: "nessuno è al sicuro finché tutti non sono al sicuro". Omicron sembra essere un grosso problema, e dietro di esso potrebbero essercene altri ancora più grandi.