Alla fine degli anni '70, l'arcipelago di Madeira fu pioniere di un sistema che avrebbe risposto alle esigenze della regione per i successivi 40 anni. Inaugurato nel 1980, l'impianto di desalinizzazione di Porto Santo fu un investimento fatto dal governo regionale di Madeira a causa della scarsità d'acqua a Porto Santo - che peggiorò quando la popolazione aumentò e i primi turisti iniziarono ad arrivare sull'isola.

Situato a Vila Baleira, l'impianto di desalinizzazione di Porto Santo era una delle cinque unità industriali di questo tipo nel mondo con tecnologia a osmosi inversa. Attualmente, tutta l'acqua che arriva ai consumatori e all'agricoltura proviene da lì. Infatti, è l'unica fonte di acqua potabile utilizzata per l'approvvigionamento pubblico di quest'isola.

Nel 2019, l'impianto aveva una capacità di produzione di circa 6.500 m³ al giorno, che è sufficiente a soddisfare le esigenze di 5.000 abitanti permanenti che raggiunge quasi 20.000 durante i mesi estivi.

Secondo Águas da Madeira, "è stato anche il primo a utilizzare un sistema di recupero energetico con una turbina Pelton, che è diventato lo standard tecnologico per circa 20 anni. Questo importante cambiamento ha permesso di ridurre lo spreco di energia tra il 35 e il 40% e ha contribuito a diffondere questa tecnologia in tutto il mondo".

Un sistema all'avanguardia

Nuno Pereira, amministratore della Produzione di Acqua e Rifiuti di Madeira, l'azienda responsabile dell'impianto di desalinizzazione, ha detto al giornale Público che "per ogni 100 litri di acqua salata che entra nel sistema, escono 45 litri di acqua potabile".

Per questo scopo, ci sono alcune tecniche di desalinizzazione che possono essere utilizzate in questo tipo di meccanismo, ma quella scelta da Madeira è stata l'osmosi inversa, che è una tecnologia che rimuove la maggior parte dei contaminanti dall'acqua spingendo l'acqua sotto pressione attraverso una membrana semipermeabile.

Secondo Público, a quel tempo, la maggior parte degli impianti di desalinizzazione nel mondo usava metodi termici per rimuovere il sale dall'acqua, il che richiedeva un maggior consumo di energia e poiché Porto Santo non aveva abbastanza capacità energetica per questo, la soluzione fu di usare il processo pionieristico dell'osmosi inversa.

Infatti, l'impianto di desalinizzazione di Porto Santo è stato uno dei primi impianti di desalinizzazione dell'acqua di mare a osmosi inversa costruiti nel mondo, e il primo in Europa. Attualmente, l'intero processo ha un consumo totale di 3,5 kW/m³.

Inoltre, "l'acqua scartata dal processo di desalinizzazione (che rappresenta circa il 55%-60%) viene restituita al mare con circa il doppio della concentrazione di sali minerali nell'acqua".

Buona qualità dell'acqua

Nonostante la fonte dell'acqua, la sua qualità non è inferiore alle cinque stelle, secondo la compagnia: "L'acqua è di ottima qualità", assicurano.

Prima della costruzione di questo impianto di desalinizzazione, Porto Santo soffriva di gravi carenze d'acqua, poiché l'acqua naturale non era sufficiente a soddisfare le esigenze della popolazione in termini di quantità e qualità. I bassi livelli di acqua da fonti naturali derivano dalle caratteristiche dell'isola, dove le precipitazioni sono inferiori del 75% rispetto all'isola di Madeira.

Anche se allora era urgente fare qualcosa al riguardo, ora l'acqua prodotta in questo impianto è più che sufficiente per soddisfare tutte le esigenze. Senza questo, ammettono che sarebbe impossibile crescere economicamente e attirare turisti, come ha fatto Porto Santo negli ultimi anni.