De ontdekking, die door specialisten als "uitzonderlijk" wordt omschreven, bevat op zich al een verhaal, aangezien zij aan de geologen bekend is gemaakt door Eduardo Leitão, die, langs de weg die aan het land loopt, de steen met het 35 centimeter grote fossiel erin heeft gevonden en geïdentificeerd.

Vanda Faria dos Santos, onderzoeker aan het Departement Geologie (Instituto D. Luiz) van de Universiteit van Lissabon en gespecialiseerd in dinosaurusvoetafdrukken, onderstreept de "erkenning" van de wetenschappelijke gemeenschap voor degenen die het fossiel hebben gevonden: "Het was niet egoïstisch en zij waren geïnteresseerd om het te delen en openbaar te maken. Iemand anders zou [de steen] misschien gewoon mee naar huis hebben genomen", zei ze.

Het echtpaar dat eigenaar is van de grond, verzette zich niet tegen de aanwezigheid van de onderzoekers en het vervoer van de steen naar het Gemeentemuseum van Figueira da Foz, waar hij binnenkort tentoongesteld zal worden.

"Er waren veel gelukkige toevalligheden", merkte Vanda Santos op, die tot 2017 onderzoeker was bij het Nationaal Museum voor Natuurgeschiedenis en Wetenschap, en "een heel avontuur" en "een uitdaging" voorzag voor het werk van de wetenschappers door de vondst.
Over de gefossiliseerde voetafdruk, waar drie klauwen zichtbaar zijn, zei Vanda Santos dat "het feit dat hij veel langer is dan breed, doet denken aan een carnivoor [dinosaurus]", uit het Boven-Jura tijdperk.

In die tijd, 154 miljoen jaar geleden, zouden wat nu de helling is van het Boa Viagem gebergte tegenover Figueira da Foz, volgens specialisten, waterlopen zijn geweest die die plaats doorkruisten, de delta rivier met verschillende kanalen, waar dinosaurussen langs de oevers wandelden.

"Het zouden kilometers en kilometers uitgestrekte vlaktes zijn, van hier tot Galicië [Spanje], met ondiepe wateren", verklaarde Vanda Santos.

Geoloog Pedro Callapez van het departement Aardwetenschappen van de Universiteit van Coimbra (UC), gevraagd door het agentschap Lusa naar het gebied, legt uit dat 154 miljoen jaar geleden "er slechts een deel van de Noord-Atlantische Oceaan ook echt oceaan was", een oceaan die 215 miljoen jaar geleden begon te vormen, "als een 'rits', van noord naar zuid".

"We kunnen ons dit moeilijk voorstellen", verklaart Pedro Callapez, en geeft het voorbeeld van Newfoundland, Canada, dat vandaag ongeveer 4.000 kilometer van het Europese continent ligt, maar dat in de tijd dat de dinosaurussen rondzwierven op wat nu het Portugese vasteland is, "een paar honderd kilometer verderop" lag.

"En de Alpen, de Pyreneeën bestonden niet, evenmin als de bergen van Boa Viagem. Er waren geen uitgesproken bergreliëfs, het Boa Viagem gebergte is niet meer dan 2,5 miljoen jaar oud, het werd gevormd toen het Iberisch schiereiland tegen Noord-Afrika werd aangedrukt", zegt Pedro Callapez.

De geoloog van de UC, die een master in Geowetenschappen en een doctoraat in Paleontologie heeft, wijst erop dat een "uniek fossiel, niet elke dag wordt gevonden" en benadrukt de wetenschappelijke, erfgoed-, recreatief-toeristische en educatieve relevantie ervan.

De gevonden voetafdruk volgt op verschillende andere ontdekkingen in die regio, met name geïdentificeerd in het Cabo Mondego-gebied, waar naar verwachting het zogenaamde Atlantische Geopark zal worden opgericht.

Vanda Santos herinnert aan het "pionierswerk" dat daar aan het eind van de negentiende en het begin van de twintigste eeuw werd verricht door Jacinto Pedro Gomes, die werd gealarmeerd door mijnwerkers "die zeiden dat er merkwaardige fossielen op het strand lagen".

Deze fossielen, aldus de onderzoeker, werden uiteindelijk van de vindplaats verwijderd om de eroderende werking van de zee te overleven en bevinden zich sindsdien in het Geologisch Museum van Lissabon, een situatie die de plaatselijke overheid van Figueira da Foz ongedaan wil maken.

Onderzoekster Vanda Santos, die van mening is dat het geologisch erfgoed moet worden bewaard op de plaats waar het wordt gevonden, stelt dat in dit geval en met de nodige zorgvuldigheid "niets de verhuizing van Lissabon naar Figueira da Foz in de weg staat".
"Ze kunnen wel of niet komen, het is een kwestie van politieke beslissing", aldus de wetenschapster.