Veel bezoekers waarderen het dat Sagres de laatste halte is op hun reis door Europa. Als je eenmaal Sagres en Kaap St Vincent hebt bereikt, kun je niet meer verder. In deze wilde en pittoreske hoek van Portugal heb je het gevoel dat de wereld werkelijk van een klif tuimelt. En het is een behoorlijk spectaculair gezicht! Ik kan me voorstellen dat veel nieuwsgierige geesten uit vervlogen tijden op de rand van de steile kliffen hebben gestaan, starend vanuit deze afgelegen buitenpost en zich afvragend wat daarachter ligt. Het moet een verleidelijk vooruitzicht zijn geweest.

Het "echte" Portugal

Ver weg van de drukkere badplaatsen van de Algarve biedt Sagres een vleugje van het veelgevraagde 'echte' Portugal waar we zoveel over horen, vooral onder expats die hier kwamen om iets heel anders te zoeken dan wat ze achterlieten. Cafés met een volledig Engels ontbijt, fish & chips of Devonshire cream teas lijken sommige aspecten van het moderne leven in de Algarve een beetje minder interessant te maken in de hoofden van sommige mensen. Sagres is echter een vrij kleine nederzetting die een levendige Portugese gemeenschap heeft weten te behouden, ondanks het feit dat het op slechts 34 km van de badplaats Lagos ligt. Het is binnen de lokale Portugese gemeenschap van Sagres dat een voelbaar gevoel van authenticiteit is gebleven. Deze stad heeft zeker een andere sfeer dan andere regio's in de Algarve. In sommige opzichten lijkt het meer op een plattelandsstadje in de Alentejo, en dat is geen slechte zaak.

In de oudheid was Sagres het laatste verkende punt. Vandaag de dag wordt het natuurlijk routinematig verkend door ontelbare toeristen van over de hele wereld. Sagres ligt in het Parque Natural de la Costa Vicentina en biedt een ruige geografische allure. Dit natuurpark herbergt meer dan 100 plantensoorten die nu, helaas, als bedreigd worden beschouwd. Het park biedt een toevluchtsoord aan een aantal diersoorten die eveneens met uitsterven worden bedreigd. In dit opzicht vertoont Sagres een schokkende gelijkenis met vele andere delen van onze steeds meer belaagde wereld.

Sagres heeft een bevolking van minder dan 2000 inwoners. Het slaperige stadje zelf is op zich niet wat toeristen naar het gebied trekt. Er is weinig te zien in de vorm van bezienswaardigheden of fabelachtige architectuur rond Sagres. Het zijn de indrukwekkende natuurlijke kenmerken van het gebied, de dramatische kliffen en de 25 geïsoleerde stranden die Sagres zo populair maken. Het is vooral populair bij surfers, bergbeklimmers, wandelaars, duikers en ornithologen. De door stormen uitgeslepen kust, de wilde zeeën en het over het algemeen milde klimaat trekken het hele jaar door bezoekers aan.

Fort van Sagres

Het Fort van Sagres is de belangrijkste historische attractie van de stad. Het fort ligt op een smalle landtong die uitsteekt in de Atlantische Oceaan. Het fort dateert helemaal uit de 15e eeuw, een tijd waarin de Portugese kust vaak het doelwit was van Barbarijse zeerovers die van de Noord-Afrikaanse kusten kwamen.

Het Fortaleza de Sagres werd gebouwd in opdracht van Prins Hendrik de Zeevaarder (Infante D. Henrique). Hendrik was de belangrijkste drijfveer van wat bekend werd als het tijdperk van de ontdekkingen. Hendrik bracht een groot deel van zijn tijd door in het fort van Sagres voordat hij op zijn vele reizen vertrok. Tijdens zo'n reis ontdekte hij de Azoren en grote delen van de Afrikaanse kustlijn.

Vóór het tijdperk van de ontdekkingen waren veel Europeanen te bang om zich in de open Atlantische Oceaan te wagen uit angst voor enorme zeemonsters die hele schepen zouden kunnen opslokken! Dit betekent dat mensen als Henry echte pioniers en mythenbrekers waren.

Henry heeft de dubieuze reputatie de grondlegger te zijn van de Atlantische slavenhandel. Genoeg daarover gezegd.

De historische betekenis van Fortaleza de Sagres weegt zwaarder dan de toeristische ervaring, want behalve het uitzicht is er maar weinig te zien. Ik was echter gefascineerd toen ik hoorde dat een groot deel van het fort was verwoest tijdens de verwoestende aardbeving en tsunami van 1755. Ik was verbijsterd dat een golf ooit die enorme kliffen, die meer dan 60 meter boven de zeespiegel uitsteken, had kunnen bedelven. Dat moet de moeder van alle golven zijn geweest. Onvoorstelbaar!

Ontsnap aan de drukte

Dus, tsunami's daargelaten, is Sagres een ideale plek voor diegenen die de drukte van de drukkere badplaatsen in de Algarve willen ontvluchten. De stad heeft een klein Praça met een prima selectie van lokale koffieshops, bars en restaurants. Ze liggen allemaal op loopafstand van het Mareta strand (wat betekent dat het erg druk kan worden tijdens het hoogseizoen). Weg van het Praça is er een uitgebreide selectie van andere cafés, bars, restaurants en take-aways verspreid over de stad. Er is keuze genoeg.

Als ik een Portugees restaurant of een Spaanse tapasbar bezoek, kijk ik vaak discreet naar wat de plaatselijke bevolking bestelt. Gewapend met deze nieuwe informatie is het leuk om te zien of de obers bereid zijn me te begeleiden om iets te proberen dat een beetje anders, authentiek en een beetje off-piste is. Wat ik ook kies, in Sagres ben ik er altijd van overtuigd dat ik op het punt sta te genieten van gerechten die zijn bereid met de beste ingrediënten uit de streek. Het is heel gewoon dat je dagelijks vissers dozen met versgevangen vis naar de plaatselijke restaurants ziet brengen. Beter dan dat kan het toch niet worden?

Afgezien van de surfbroederschap lijken veel bezoekers van Sagres van voorbijgaande aard te zijn; ze passeren de stad op weg naar en van Kaap St Vincent met zijn beroemde vuurtoren en legendarische zonsondergangen. Vincent met zijn beroemde vuurtoren en legendarische zonsondergangen. Zij komen vaak als dagjesmensen vanuit de grotere resorts in de Algarve die verder naar het oosten liggen langs de meer beschutte zuidkust.

De drukke badplaatsen Lagos, Luz, Portimão of Vilamoura zijn meestal een stuk warmer dan het blootgestelde schiereiland waar Sagres op ligt. Dit warmere klimaat oefent een grotere aantrekkingskracht uit op de 'all-inclusive' Noord-Europese vakantiegangers. Sagres is echter vaak favoriet bij Andalusiërs die massaal komen om te ontsnappen aan de broeierige temperaturen van Spanje's heetste regio. Voor hen is een koel zeebriesje zeer welkom!

Een goede uitvalsbasis

Sagres is ook een prima uitvalsbasis voor een rit langs een aantal van de westelijk gelegen kustroutes van Portugal. Zoals de Spanjaarden al hebben ontdekt, kan deze regio, inclusief Sagres zelf, duidelijk koeler aanvoelen dan de zuidelijker gelegen kust van de Algarve. Ondanks de schijnbaar milde waarden op de thermometer, kunnen de heersende winden vaak een flink randje hebben, vooral als het donker is. Een warme jas is aan te raden, ongeacht wanneer u de Algarve bezoekt. Het zal vrijwel zeker van pas komen op een bepaald moment tijdens uw verblijf, gewoon om de wind tegen te houden. Er zullen ook dagen zijn dat u zich afvraagt waarom u überhaupt de moeite heeft genomen een jas mee te nemen!

Sagres was de eerste plaats die ik ooit in Portugal bezocht, dus het zal altijd een heel speciaal plekje in mijn hart houden. Ik heb Sagres vele jaren regelmatig bezocht. Voor mij is een reis naar de Algarve nooit helemaal compleet zonder een deel van de tijd in deze eigenzinnige hoek van Portugal door te brengen.