Aanstaande zondag zijn er verkiezingen in Hongarije, en het ziet ernaar uit dat Orbán die gaat winnen. Een maand geleden lag hij nog ver achter op de oppositie, maar toen viel Rusland de Oekraïne binnen.

Hongarije is een van de nieuwe "zachte" dictaturen die er voor de gemiddelde voorbijganger uitzien als democratieën. Er is immers geen geheime politie, je kunt de regering in het openbaar bekritiseren, en bij de verkiezingen tellen ze ook echt alle stemmen. Soms vinden ze ook nog een paar extra stemmen, maar Orbán heeft toch echt drie min of meer eerlijke verkiezingen op rij gewonnen.

Toch is hij eigenlijk een dictator ('De Viktator', noemen sommigen hem), ondanks de vrije verkiezingen. Die hoeven niet van tevoren gemanipuleerd te worden, want Orbán controleert bijna alle media waar de kiezers hun informatie vandaan halen. En hij hoeft niet eens een meerderheid van de stemmen te behalen, want de kiesdistricten zijn in zijn voordeel ingedeeld.

Hij heeft de "liberale" media uitgeschakeld door ze onrendabel te maken (geen overheidsreclame, dure rechtszaken, enz.), en ze vervolgens door rijke vrienden tegen spotprijzen te laten opkopen en er zijn lof in te zingen. Meer dan 90% van de Hongaarse media zijn pro-Orbán, hoewel er geen formele censuur is.

Hij is ermee weggekomen door het constitutionele hof uit te breiden en het te vullen met getrouwen van zijn "Fidesz"-partij. Hij heeft ook de controle over de lagere rechtbanken overgenomen door alle rechters ouder dan 62 jaar te dwingen met pensioen te gaan en in plaats daarvan Fidesz-leden te benoemen. En soms richt hij in verkiezingsjaren neppartijen op om een deel van de anti-Orbánstemmen weg te lokken.

Orbáns grootste succes was de uitbreiding van het staatsburgerschap aan meer dan een miljoen etnische Hongaren die als minderheid in de omringende landen wonen - en hen ook toegang te geven tot royale Hongaarse sociale uitkeringen. Ze zijn misschien nog nooit in Hongarije geweest, maar ze maken een tiende van het electoraat uit, ze nemen het geld aan - en 95% van hen stemt op Fidesz.

In de media is er een onophoudelijke stroom van haatpropaganda tegen minderheden (Joden, Roma en homo's) en vooral immigranten. Al twaalf jaar lang wordt het land voorgehouden dat Fidesz de enige verdediging is tegen een geïslamiseerd Hongarije, waar echte Hongaren een onderdrukte minderheid zouden vormen, hoewel geen enkele verstandige moslim er ooit vrijwillig voor zou kiezen om er te gaan wonen.

Een deprimerend groot aantal Hongaren, meestal ouder, laag opgeleid of van het platteland, geloofde het hele pakket, maar Orbáns overwinningen waren ook afhankelijk van het feit dat de oppositiepartijen chronisch met elkaar in oorlog waren. Deze keer zat hij in grote problemen, omdat ze er alle zes in geslaagd waren zich te verenigen en dezelfde kandidaat te steunen.

Over veel meer konden ze het niet eens worden, zodat de uitdager die ze kozen een nogal kleurloze centrumrechtse politicus was, Péter Márki-Zay genaamd. Niettemin hadden zoveel mensen genoeg van de vriendjespolitiek en de leugens, dat een maand geleden Fidesz en de oppositiealliantie nek-aan-nek liepen. En toen viel Rusland Oekraïne binnen.

Dat had een ramp moeten zijn voor Orbán, die met Donald Trump kan wedijveren in zijn fanboy-verering van Poetin. Hij moest zelfs de achteruitversnelling inschakelen en 450.000 Oekraïense vluchtelingen het land binnenlaten. Dat is slechts een vijfde van het aantal dat Polen heeft opgenomen, maar het is dertig keer zoveel als het Verenigd Koninkrijk heeft opgenomen, dus hij zit veilig in de middenmoot van het Europese peloton.

Hij was net zo snel met het veranderen van zijn buitenlands beleid. In plaats van de moslimhordes tegen te houden, hield hij Hongarije nu buiten de oorlog in Oekraïne. "De oppositie is gek geworden," zei hij op 15 maart tijdens een bijeenkomst.

"Ze zouden een wrede, bloedige en langdurige oorlog inlopen en ze willen Hongaarse troepen en geweren naar de frontlinie sturen. Dat kunnen we niet laten gebeuren. Geen enkele Hongaar mag tussen het Oekraïense aambeeld en de Russische hamer komen te zitten."

Het is allemaal onzin, natuurlijk. De oppositiecoalitie heeft nooit iets dergelijks gezegd, en Hongarije is lid van het NAVO-bondgenootschap, dat voortdurend verklaart dat het onder geen enkele omstandigheid direct betrokken zal raken bij de oorlog in Oekraïne. Hongarije zou geen troepen naar Oekraïne kunnen sturen, zelfs als het dat zou willen.

Maar het is gelukt. Half maart stond Fidesz met 8% voor op de alliantie van oppositieleden, hoewel de voorsprong van Orbán volgens recentere peilingen kleiner is geworden. Voor een volk dat de reputatie heeft slim, zelfs sluw te zijn - "de enige mensen die achter je een draaideur in kunnen gaan en er voor je uit komen" - zijn de Hongaren beschamend naïef.

Zou dit een aanwijzing kunnen zijn waarom sommige landen verleid worden door deze manipulatieve would-be-autocraten en andere niet? Zijn Amerikanen naïever dan Canadezen? Worden Russen gemakkelijker voor de gek gehouden dan Oekraïners? Stof tot nadenken, maar ik heb genoeg gezegd.