Het populairste gezang van de jonge mannen en vrouwen (meestal onder de 25) die nu overal in Iran de straat op gaan is "Zan! Zendegi! Azadi!" ("Vrouwen! Leven! Vrijheid!"). Vrouwen' komt op de eerste plaats omdat het slaan en de dood in hechtenis van een 22-jarige vrouw die werd gearresteerd omdat ze te veel haar onder haar hijab liet zien, de aanleiding was voor de protesten.

De opstand wordt geleid door jonge vrouwen, voor zover er al leiders zijn, en zij protesteren na een maand nog steeds ondanks het feit dat ongeveer 250 mensen door de strijdkrachten van het regime zijn gedood en 12.500 mensen zijn gearresteerd. Bovendien zijn deze protesten gericht tegen de theocratische dictatuur als geheel, niet alleen tegen haar verschillende misstappen en tekortkomingen.

"Dood aan de dictator" of "Dood aan Khamenei!", scanderen ze, waarmee ze opperste leider Ayatollah Ali Khamenei bedoelen, die sinds 1989 aan de macht is. Maar zij verzetten zich tegen elke dictatuur, niet alleen tegen de huidige, dus veroordelen zij ook de voormalige koning die door de Islamitische Revolutie ten val werd gebracht: "Dood aan de Sjah!".

Dat zal de vastberadenheid van de begunstigden van de revolutie, waaronder enkele honderdduizenden goed bewapende religieuze fanatici in de Basij-militie en de Iraanse Revolutionaire Garde, niet verzwakken om het regime tot het bittere einde te verdedigen.

Ayatollah Khamenei maakte de reactie van het regime een paar dagen na het begin van de protesten duidelijk. Hij noemde ze "rellen", en zei dat ze "werden georganiseerd door Amerika en het bezettende, valse zionistische regime [Israël], evenals hun betaalde agenten, met de hulp van enkele verraderlijke Iraniërs in het buitenland."

Misschien gelooft hij dat zelf wel (hij komt niet veel buiten), maar hoe dan ook is de teerling geworpen. Om het regime dat de jongere generatie nu afwijst omver te werpen, zullen ze het moeten bestrijden.

De eindstrijd zal misschien niet nu plaatsvinden: de afgelopen dagen lijkt het aantal mensen dat de straat op durft en de handhavers van het regime trotseert, af te nemen. Maar het zal vroeg of laat gebeuren, en misschien loopt het niet goed af.

Er zijn drie mogelijke uitkomsten. Optie één is dat het eindigt zoals de omverwerping van de Sjah in 1979. De menigte komt in steeds grotere getale naar buiten en biedt zich aan om door de "veiligheidstroepen" te worden gedood, totdat de handhavers zelf ziek worden van de omvang van het doden en weigeren nog langer op de burgers te schieten.

Dit is onwaarschijnlijk omdat de rebellen deze keer niet gemotiveerd worden door de religieuze vurigheid die hun grootouders vier decennia geleden dreef. Eindeloze, gewillige zelfopoffering voor de wapens van de onderdrukkers is geen stijl die hen zal aanspreken, noch zal het huidige regime gewoon weglopen zoals de Sjah uiteindelijk deed.

De tweede optie is dat de rebellen zich bewapenen en proberen het regime met geweld ten val te brengen. Maar de enige manier waarop zij aan grote hoeveelheden wapens kunnen komen, is als een aanzienlijk deel van de IRGC en de Basij naar hen overlopen. Dat is onwaarschijnlijk, dus het zou waarschijnlijk eindigen in een groot bloedbad, maar geen verandering van regime.

Er is een derde optie, maar die zou waarschijnlijk leiden tot een nog groter bloedbad. Als de jonge demonstranten genoeg wapens zouden krijgen om het min of meer gelijk op te nemen tegen de troepen van het regime, zou het waarschijnlijk uitlopen op een grootschalige burgeroorlog.

Dat is het 'Syrische' model. Geweldloze jonge Syrische demonstranten eisten begin 2011 een einde aan het tirannieke Assad-regime, en werden in zulke groten getale neergeschoten dat hun leiders werden verdrongen door meer gewelddadige mensen.

Op dat moment liepen ook veel dienstplichtige soldaten over naar de kant van het anti-regime, en de confrontatie mondde uit in een nationale burgeroorlog die een heel decennium duurde. Ongeveer een half miljoen Syriërs werden gedood, bijna de helft van de bevolking is nog steeds intern of in het buitenland ontheemd, en het grootste deel van het land ligt in puin. En de tiran is er nog steeds.

Vermenigvuldig dat met vier, en je hebt een beeld van hoe Iran eruit zou kunnen zien als een aanvankelijk geweldloze pro-democratische beweging de wapens zou opnemen tegen een meedogenloos regime: het hele land verwoest, met tientallen miljoenen ontheemden.

Het is een beetje overdreven om dit te zeggen, maar het kan niet anders. Misschien komt er een dag, over vijf of tien jaar, waarop genoeg van de trouwe aanhangers van het regime zijn afgehaakt en de economische ellende door het isolement van de wereld zo extreem is, dat een vreedzame overgang naar een ander soort Iran mogelijk wordt. Maar die dag is nog niet aangebroken.