În loc să scriu despre animalele domestice săptămâna aceasta, m-am gândit că ar fi interesant să mă uit la ceva ciudat și minunat și găsit - printre destul de multe alte ciudățenii — Mole cu nasul stelar (Condylura cristata).

Nasul său este atât de ciudat, încât la prima vedere se pare că se luptă să mănânce un cap de floare roz! Îmi aminteşte de una din maşinile alea de săpat monştri - la o scară mult mai mică, desigur - pentru crearea de noi tuneluri subterane pentru căile ferate. Nu este originar din Portugalia, ci se găsește în estul Americii de Nord — și, deși nu rar, este rar văzut, deoarece își petrece cea mai bună parte a timpului sub pământ. Ei sunt atât de singuratici încât trei până la cinci alunițe pe acru este considerat foarte mult, potrivit Centrului Internet pentru Wildlife Damage Management.

Această creatură amuzantă măsoară doar aproximativ 27 cm lungime, şi cântăreşte la 49g, cam de mărimea unui hamster, şi deşi are ochi, este practic oarbă. Dar trăsătura sa cea mai uimitoare este nasul său, care nu este de fapt pentru săpat, ci este un organ tactil, cu mai mult de 25.000 de receptori senzoriali minusci cunoscuţi ca organele lui Eimer, cu care această mică cârtiţă îşi simte drumul. Organele lui Eimer au fost descrise pentru prima dată în 1871 de zoologul german Theodor Eimer. Deși alte specii de cârtițe posedă și organele lui Eimer, ele nu sunt la fel de specializate sau numeroase ca în cârtița cu nasul stelat. Deoarece este orb din punct de vedere funcțional, botul a fost suspectat a fi folosit pentru a detecta activitatea electrică la animalele de pradă, deși acest lucru nu a fost dovedit.

Cele 22 de „braţe” sau „antene” ale organului extrem de sensibil asemănător unei stele de pe botul său conţin mai mult de 100.000 de fibre nervoase — de cinci ori mai mare decât numărul fibrelor „touch” din mâna umană, toate ambalate într-un spaţiu mai mic decât vârful degetului, iar cei care o studiază spunând că ar putea oferă perspective care ar putea îmbunătăți înțelegerea noastră a simțului uman al atingerii.

În centrul botului său ciudat se află o mică zonă numită „fovea tactilă” pe care o folosește cârtița pentru toate explorările sale cele mai detaliate. Deși ochii lor sunt destul de inutili, foveea tactilă este organizată neurologic într-un mod similar unui sistem vizual foarte dezvoltat. Pe măsură ce cârtița se mișcă prin mediul său, schimbă constant steaua pentru a repoziționa foveea sensibilă pe zone de interes, așa cum ne-am schimba ochii în timp ce citim cuvintele tipărite pe o pagină. Acest bot ciudat este cel mai sensibil organ tactil cunoscut în orice mamifer.

Dieta lui constă în râme, insecte acvatice, melci, raci, amfibieni mici și pești, iar un fapt fascinant este că își pot identifica și mânca prada în două zecimi de secundă — mai repede decât orice alt mamifer de pe pământ — durează doar 8 milisecunde pentru a decide dacă este comestibilă sau nu.

Sunt la fel de fericiți sub apă ca și subteranul și își pot folosi membrele frontale asemănătoare lopeții pentru a tunel prin zone umede, cum ar fi mlaștinile, adesea scufundându-se și înoată pentru mâncare. S-a demonstrat că alunițele cu nasul stelar aruncă bule în apă și apoi le reinhalează prin nas pentru a mirosi pradă, făcându-le una din cele două mamifere cunoscute că miros sub apă — cealaltă fiind o scorpie de apă.

Este activ atât ziua cât și noaptea, și a devenit adept a fi capabil să mențină o temperatură ridicată a corpului în condiții de îngheț, numită termoreglare, și este bine capabil să îndure tuneluri prin zăpadă, sau înot în fluxuri acoperite cu gheață.

Deși nu se știe prea multe despre acest mic ciudat, se pare că se împerechează la sfârșitul iernii sau primăvara devreme, iar un așternut va conține patru sau cinci copii de aproximativ 5 cm fiecare, cu mama capabilă să aibă un al doilea așternut dacă primul așternut nu reușește din orice motiv. Se nasc fara par, cu ochii, urechile si „steaua” sigilate, toate deschizand si devenind folositori dupa aproximativ 2 saptamani. Ele sunt independente după aproximativ o lună, sunt maturi la 10 luni și au o durată de viață de până la 3 ani.

Cred că cu un astfel de nas, se poate spune cu adevărat că au un sentiment de mâncare!