Denna attraktiva medlem av hägerstammen är visserligen delvis nattlig, men kan ses på dagtid, särskilt under flyttningstiderna när små grupper eller större flockar kan ses på väg mellan sina häckningsområden och övervintringsområden i Afrika. Under dagen sover de som kolonier i tät vegetation och löviga träd nära sötvattenförekomster och flyger ut till sina födosöksområden i skymningen där de upprättar individuella revir. Dessa platser kan ligga många kilometer från kolonin. Den totala populationen i Portugal är troligen mindre än trehundra par och i Algarve finns den enda bekräftade häckningsplatsen i Ludo. Men i hela världen är arten vanlig och förekommer även i de tropiska områdena i Amerika och Asien.

Båda de vuxna fåglarna har den i stort sett grå, svarta och vita fjäderdräkten som visas på bilden, men ungfåglarna är bruna, kraftigt prickiga, buffertvita och med mörka strimmor. Till skillnad från de större hägrarna är de stockstubbiga fåglar med tunga näbbar och korta ben och är något mindre än den välkända boskapshägraren. I flykten är vingarna breda och rundade, vilket gör att de unga pilgrimshägrarna ser ganska uggleliknande ut. Ett enda kväkande ljud hörs ofta under deras nattliga utflykter.

Flyttfåglarna börjar återvända till sina europeiska häckningsplatser i mitten av mars. De som kommer norrut från Västafrika är sårbara för nattlig förflyttning över Atlanten av de nordostliga "passadvindarna", och jag såg flera flockar på Santa Maria på Azorerna vid denna årstid.

Natthägrar häckar ofta i blandade kolonier med andra hägerarter, hägrar och ibis, men även här tenderar de att bilda separata grupper i de övre trädkronorna. De är endast lokalt spridda som häckare i Portugal och den bästa platsen att se dem är Lissabon! Ovanligt nog finns det en sedan länge etablerad och blomstrande bofast population baserad i den zoologiska trädgården. Under dagen kan man se företagsamma fåglar som tar för sig av mat som lämnats ut för arter i fångenskap. I skymningen kan de ibland ses i och över stadskärnan.

I sin mer naturliga miljö livnär sig natthägern främst på groddjur, fisk och insekter som tas från vattenkanten, men de kan också fånga byten när de svävar och har även setts dyka.

Alan Vittery