I slutet av 70-talet inledde Madeira skärgård ett system som skulle svara på regionens behov under de kommande 40 åren. Avsaltningsanläggningen på Porto Santo, som invigdes 1980, var en investering som gjordes av Madeiras regionala regering på grund av vattenbristen på Porto Santo - som förvärrades när befolkningen ökade och de första turisterna började anlända till ön.

Avsaltningsanläggningen på Porto Santo, som ligger i Vila Baleira, var en av fem industriella enheter i sitt slag i världen med omvänd osmoseteknik. För närvarande kommer allt vatten som når konsumenterna och jordbruket därifrån. Det är faktiskt den enda dricksvattenkälla som används för den offentliga försörjningen på ön.

År 2019 hade anläggningen en produktionskapacitet på cirka 6 500 m³ per dag, vilket räcker för att tillgodose behoven hos 5 000 permanenta invånare som når nästan 20 000 under sommarmånaderna.

Enligt Águas da Madeira "var det också det första som använde ett energiåtervinningssystem med en Pelton-turbin, vilket blev den tekniska standarden under cirka 20 år. Denna viktiga förändring gjorde det möjligt att minska energispillet med mellan 35 och 40 procent och bidrog till att sprida denna teknik över hela världen".

Toppmodernt system

Nuno Pereira, administratör för Madeiras vatten- och avfallsproduktion, det företag som ansvarar för avsaltningsanläggningen, berättade för tidningen Público att "för varje 100 liter saltvatten som kommer in i systemet kommer 45 liter dricksvatten ut".

För detta ändamål finns det några avsaltningstekniker som kan användas i den här typen av mekanism, men den som Madeira valde var omvänd osmos, som är en teknik som tar bort de flesta föroreningar från vatten genom att trycka vatten under tryck genom ett halvgenomsläppligt membran.

Enligt Público använde de flesta avsaltningsanläggningar i världen på den tiden termiska metoder för att avlägsna salt från vattnet, vilket krävde större energiförbrukning, och eftersom Porto Santo inte hade tillräcklig energikapacitet för detta, blev lösningen att använda den banbrytande processen med omvänd osmos.

Avsaltningsanläggningen i Porto Santo var faktiskt en av de första avsaltningsanläggningarna för havsvatten med omvänd osmos som byggdes i världen och den första i Europa. För närvarande har hela processen en total förbrukning på 3,5 kW/m³.

Dessutom "återförs det vatten som avvisas av avsaltningsprocessen (vilket utgör cirka 55-60 procent) till havet med ungefär dubbelt så hög koncentration av mineralsalter i vattnet".

God vattenkvalitet

Trots vattnets källa är dess kvalitet inte sämre än fem stjärnor, enligt företaget: "Vattnet är av utmärkt kvalitet", försäkrar de.

Innan denna avsaltningsanläggning byggdes led Porto Santo av svår vattenbrist, eftersom det naturliga vattnet inte räckte till för att tillgodose befolkningens behov i fråga om kvantitet och kvalitet. De låga nivåerna av vatten från naturliga källor beror på öns egenskaper, där nederbörden är 75 procent lägre än på Madeira.

Även om det då var brådskande att göra något åt saken, räcker nu det vatten som produceras i denna anläggning mer än väl till för att tillgodose alla behov. Utan detta erkänner de att det skulle vara omöjligt att växa ekonomiskt och locka turister, vilket Porto Santo har gjort de senaste åren.