Sardiner är släkt med sillar, som båda tillhör familjen Clupeidae. Termen sardin användes för första gången på engelska i början av 1400-talet och kan komma från Medelhavsön Sardinien, där sardiner en gång i tiden förekom rikligt. Tack vare en god förvaltning av fiskbestånden finns de fortfarande i riklig mängd här i Portugal, särskilt i Algarve.

En av de mest visuellt attraktiva sevärdheterna fanns tidigare i Portimão, under den gamla bron. Sardiner landades bredvid en rad mycket enkla, men utmärkta, restauranger som endast sålde sardiner. När fiskarna kastade upp dem från båtarna hamnade de direkt på kolgrillen. Det var en så berömd syn att den en gång fanns med på framsidan av tidningen Vogue, några år före revolutionen.

Allt var mycket enkelt. Vinet serverades ofta i vad som helst som kom till hands, flera gånger kom det i en gammal plastflaska med diskmedel (som naturligtvis tvättades). Lite sallad om man hade tur, men fisken fortsatte att komma tills man var mätt, och sedan räknade de huvudena och man fick betala för vad man hade ätit.

Långt senare, men fortfarande innan hälsoinspektörerna fanns, kom vinet i flaskor, men det var fortfarande grundläggande saker. Ännu senare tillkom lyxen med lite potatis. Tänk inte ens på en förrätt eller en efterrätt (men kanske en glass). Detta var mycket enkelt, men också mycket speciellt. Du såg bokstavligen hur sardinerna landades och sedan direkt på grillen. Fräschare än så kan man inte få, och de var en fröjd.

Även om "utvecklingen" ledde till att dessa restauranger vid kajen stängdes och flyttades till en ny "moderniserad" plats, finns det fortfarande gott om restauranger som vet hur man serverar dessa fantastiska fiskar, och de måste vara kolgrillade. De kan vara några timmar gamla, men du kommer förmodligen inte att märka någon skillnad.

Men vet du hur man äter sardiner?

Märklig fråga förstås, men det finns ett speciellt sätt att äta sardiner, den gamla Algarvestilen. Ta en skiva av det hembakade brödet från korgen och ät dina sardiner på detta bröd, så att oljor, salt, saft etc. från sardinerna kan dra in. Vänd på brödet några gånger. När du är klar skickar du brödskivan för att rosta den på grillen. Det är det gamla Algarve-sättet, men när du smakar på den rostade brödskivan kommer du aldrig att vilja äta sardiner på något annat sätt. Lita på mig, det är fantastiskt. Bakgrunden till detta traditionella Algarve-sätt att äta sardiner är enkel. Inga tallrikar behövs, bara brödskivan. Ät sardinen med fingrarna och avsluta brödet på grillen. Inga tallrikar, knivar och gafflar behövs, ingen diskning.

Sardiner är supernäringsrika och är ett komplett livsmedel som är rikt på protein av god kvalitet, omega 3, kalcium, D- och B12-vitamin, magnesium... och de har också fördelen att de har en låg risk för förorening av tungmetaller som kvicksilver eller kadmium. Behöver du fler ursäkter för att äta dem?

Sardinindustrin på 90-talet

1853 är det datum som tillskrivs den äldsta konserveringsfabriken, som grundades i Vila Real de Santo António, men det var i Portimao som du skulle ha funnit flest sardinkonserveringsfabriker. Numera har de rivits eller använts för andra ändamål, men de var en viktig arbetsgivare i området. 1891 verkar vara det år då konserveringsindustrin startade i Portimão. År 1935 fanns det 19 fabriker. Arbetsdagen varade fjorton timmar, tio på dagen och fyra på natten. Män kunde tjäna 600 réis, kvinnor 220 réis och minderåriga endast 180 réis (1911 ersatte escudon réis med 1 escudo = 1 000 réis).

Kvinnor började arbeta i fabriker vid 14 års ålder, och eftersom arbetet var oreglerat kallades arbetarna av fabrikens sirenvisselpipa när som helst på dygnet, beroende på när fisken kom. Så fort kvinnorna hörde sirenen sprang de till fabrikerna så att de inte skulle straffas i arbetstid och därefter i veckolön.

Enligt de flesta historiker började den lokala sardinkonserveringsindustrin i Algarve att stänga när turismen kom. Turistindustrin skulle betala mycket bättre än att arbeta i en konserveringsfabrik.

I dag sysselsätter industrin fortfarande över tusen personer, men främst i norra Portugal. Tekniken har förändrat konserveringsprocessen dramatiskt. Marocko har också tagit över som en av de ledande leverantörerna, inte minst eftersom arbetskostnaderna är mycket lägre.

Besök museet i Portimão för att få veta mer.

Ett oumbärligt besök om du är nyfiken på att veta mer är Portimão-museet på södra sidan av Portimão-promenaden. De har filmer av fabrikerna i arbete, allt i mycket "propagandastil", glada kvinnor som sjunger på väg till jobbet och sjunger på vägen tillbaka. Jag tror att det är ett stort kanske, men det är väldigt intressant. Museet är mycket väl presenterat och mycket värt ett besök. Webbplats, inte på engelska men Google översätter åt dig. Titta på länken 'Há Peixe no Cais'.

Ljudet av sirenerna som kallar arbetare till fabrikerna är sedan länge borta, men det var en del av Algarves historia. Under tiden kan du njuta av den färska sardinen, grillad över träkol, och glöm inte hemligheten med att äta dina sardiner på det lokala historiska sättet.