Sannolikheten för en kinesisk invasion av Taiwan ökar, och utsikterna för direkt amerikanskt militärt stöd i en sådan händelse minskar. Båda trenderna drivs av den skiftande strategiska balansen i västra Stilla havet, där Kina närmar sig statusen som "nästan jämbördig motståndare", som kan utmana USA:s marin- och flygoperationer runt Taiwan med viss möjlighet till framgång.

Pelosi är ingen militärstrateg, men hon kan inte ha undgått att lägga märke till den förändrade tonen i de militära genomgångar hon får i ämnet från den amerikanska flottan och flygvapnet. De kan inte längre garantera att de skulle segra i ett krig som utkämpas 12 000 km hemifrån för att förhindra en kinesisk invasion av Taiwan.

USA:s officiella strategi är fortfarande "strategisk tvetydighet": man vill inte säga om man faktiskt skulle slåss mot Kina för att skydda Taiwan eller inte.

Detta brukade bara vara ett knep för att komma runt den besvärliga motsättningen mellan att erkänna kommunistregimen i Peking och att skydda östaten Taiwans separata existens - men alla antog att USA skulle slåss för detta om det var nödvändigt.

Nu är strategisk tvetydighet mest ett sätt att dölja det faktum att Washington förmodligen inte skulle ingripa direkt för att stoppa en kinesisk invasion av Taiwan.

Kina har samlat på sig så många ballistiska missiler och kryssningsmissiler längs sin östkust att den amerikanska flottan är ovillig att riskera sina hangarfartyg i dessa vatten i krigstid, och endast en flygbas inom Taiwans räckvidd är tillgänglig för USAF:s attackflygplan.


Utöver dessa taktiska och operativa överväganden finns det enorma strategiska faktum att varken Kina eller Förenta staterna vill riskera ett kärnvapenkrig. Kina skulle dock kunna erövra Taiwan utan att tillgripa kärnvapen.

Därav Kinas växande självförtroende och Taiwans försenade oro (en ökning av försvarsutgifterna med 8 miljarder dollar i januari förra året) och president Joe Bidens försök att lugna Taiwan genom spontana uttalanden om att Förenta staterna verkligen skulle slåss för Taiwan (vilka omedelbart återkallas av Bidens stab).

Men verkligheten framgår tydligt av Bidens ytterst försiktiga svar på den ryska invasionen av Ukraina - långsamma och selektiva vapenleveranser, inga Natotrupper på marken, inte ens en flygförbudszon över Ukraina. Han är mycket försiktig och måttfull eftersom han inte vill ha ett kärnvapenkrig.

Om han är så försiktig med Ryssland, hur försiktig skulle han då vara om Taiwan invaderas av Kina, ett land med tio gånger Rysslands befolkning och tjugo gånger dess rikedomar? Tja, om taiwaneserna fortfarande står kvar efter tre veckor och den kinesiska militären visar sig vara ännu en papperstiger, kanske han då skulle skicka hjälp.

Den långvariga amerikanska politiken med "strategisk tvetydighet" har förlorat sin trovärdighet som avskräckningsmedel, och Taiwan är verkligen på egen hand nu. Det betyder inte att Taiwan är dömt, men dess fria tur är över.

Taiwan är en ö 180 km från Kina, vilket innebär att den teoretiskt sett skulle kunna försvara sig mot allt utom kinesiska kärnvapen. (Det är osannolikt att Peking använder kärnvapen mot andra kineser.)

Att få in kinesiska trupper på ön i tillräckligt stort antal genom landstigning till havs och luftlandsättning skulle vara en riskfylld militär operation, och fullt förberedda taiwanesiska väpnade styrkor skulle kunna besegra den. De är dock inte det minsta förberedda för detta nu.

Taiwans försvarsrelaterade utgifter har minskat gradvis från en topp på mer än 7 procent av BNP i slutet av 1970-talet till endast 1,9 procent förra året, och den obligatoriska militärtjänsten har minskats till endast fyra månader.

I takt med att den kalla verkligheten började infinna sig i Taiwan under det senaste året har denna långa nedgång vänt, men det skulle krävas ett halvt dussin år med försvarsutgifter på 5 eller 6 procent av BNP för att förvärva de vapen och den kapacitet som skulle kunna göra det möjligt för landet att försvara sig självt utan hjälp.


Det är osannolikt att detta är det budskap som Nancy Pelosi tog med sig till Taiwan; hon vill bara visa solidaritet med deras kamp för att förbli fria. Biden tyckte till och med att hennes besök var dåligt tajmat, med tanke på Xis förestående kröning som diktator på livstid vid det kinesiska kommunistpartiets kongress i oktober. Det skulle inte vara lämpligt att förstöra hans fest.

Men andra amerikanska tjänstemän har utan tvekan förmedlat de dåliga nyheterna till den taiwanesiska regeringen så skonsamt som möjligt. De kommande fem åren kommer att bli mycket knepiga även omPresident Tsai Ing-wens administration går in i överdrift på försvarsområdet.