Vad skulle vi göra utan dem? Vi känner alla till det svaga ljuset, den snurrande glasplattan, surret som slutar i ett "BEEP". I dag är mikrovågsugnens syn och ljud omedelbart bekanta för de flesta människor. Det finns förmodligen en mikrovågsugn i 90 procent av alla hem, och de värmer allt från frysta middagar till popcorn.

På det hela taget är mikrovågsugnar säkra att använda och orsakar inte cancer eller andra negativa hälsotillstånd. De är en vanlig köksapparat och är populära för tillagning eller uppvärmning av rester. De brukar vanligtvis inte direkt bryna eller karamellisera mat, eftersom de sällan når upp till den temperatur som krävs för att producera kemiska "Maillard"-reaktioner. Undantag är när de används för att värma frityrolja och andra oljiga produkter (t.ex. bacon), som uppnår mycket högre temperaturer än kokande vatten.

Mikrovågor produceras inuti ugnen av ett elektronrör som kallas magnetron. Dessa vågor kan stimulera molekylerna i maten, vilket får dem att vibrera, snurra runt och kollidera med varandra - vilket omvandlar energin till värme. De får vattenmolekylerna i maten att vibrera och producerar värme som tillagar maten, vilket är anledningen till att livsmedel med hög vattenhalt, som färska grönsaker, kan tillagas snabbare än andra livsmedel. Mikrovågsenergin omvandlas till värme när den absorberas av maten och gör inte maten "radioaktiv" eller "kontaminerad".

Trots vad du kanske har hört tidigare kokar mikrovågsugnarna inte maten "inifrån och ut". När tjocka livsmedel tillagas värms och tillagas de yttre lagren främst av mikrovågor medan insidan tillagas främst genom värmeledning från de varma yttre lagren.

Vem uppfann den?

Vad du kanske inte vet om denna oumbärliga köksapparat är när och hur mikrovågsugnen uppfanns. Den sanna historien är tydligen att den uppfanns av en slump en dag för bara 70 år sedan, när en Raytheon-ingenjör vid namn Percy Spencer testade en magnetron av militär kvalitet och plötsligt insåg att mellanmålet i hans ficka hade smält.

Spencer var förståeligt nog nyfiken på vad som hade hänt och gjorde ett nytt test - den här gången med ett ägg. Några ögonblick senare exploderade det och täckte hans ansikte med ägg (kan detta vara ursprunget till uttrycket "ägg i ansiktet"?). Dagen därpå tog Percy Spencer med sig majskärnor, poppade dem med sin nya uppfinning och delade ut popcorn till hela kontoret. Mikrovågsugnen var född.

Du kanske undrar hur han visste att det var säkert att laga mat med mikrovågor? Enligt hans sonson Rod Spencer visste han inte det, men idag vet vi genom experttester att de låga doser av elektromagnetisk strålning som mikrovågorna avger i allmänhet anses vara säkra, och vissa ugnar har numera ett alternativ för brynning för att komplettera matlagningen.

Den hette "Radarange", vägde nästan 750 pund och kostade mer än 2 000 dollar och såldes för första gången 1946. Raytheon licensierade senare sina patent för en mikrovågsugn för hemmabruk som lanserades av Tappan 1955, men den var fortfarande för stor och dyr för allmänt hemmabruk. Sharp Corporation introducerade den första mikrovågsugnen med en skivspelare mellan 1964 och 1966.

Mikrovågsugnen med bänkskiva introducerades 1967 av Amana Corporation. Efter att mikrovågsugnarna blev överkomliga för hushållsbruk i slutet av 1970-talet spreds användningen av dem till kommersiella och privata kök runt om i världen, och priserna sjönk snabbt under 1980-talet. Förutom att laga mat används mikrovågsugnar för uppvärmning i många industriella processer.

Behållare av glas, papper, keramik eller plast kan användas i mikrovågsugn eftersom mikrovågorna passerar genom dessa material, men vissa plastbehållare bör inte användas i mikrovågsugn om de inte anses vara mikrovågssäkra eftersom de kan smälta av värmen från maten i behållaren. Många produkter för förvaring, beredning och servering av mat är tillverkade av plast, men det finns en del kontroverser eftersom skadliga kemikalier som BPA och ftalater kan frigöras i mikrovågsugnsprocessen.

I allmänhet bör inte heller metallpannor eller aluminiumfolie användas i en mikrovågsugn, eftersom mikrovågorna reflekteras av dessa material, vilket gör att maten tillagas ojämnt och kan skada ugnen.