KKP har nu suttit vid makten ungefär lika länge som det gamla Sovjetunionens kommunistparti (SUKP) hade gjort när det slutligen förlorade makten 1991. De flesta av KKP:s medlemmar är väl medvetna om detta faktum, och att bara stanna kvar vid makten är partiets främsta mål.

Supermaktstatus, allmänhetens välfärd och alla andra mål är sekundära för partiets överlevnad. Denna prioritering kan försvaras om man verkligen är övertygad om att marxismen-leninismen är den enda nyckeln till en lycklig och välmående framtid, men den fungerar ganska bra som en rationalisering för att hålla fast vid makten för evigt även om man inte riktigt tror på det.

De flesta av KKP:s högre kadrer inser att partiet fortfarande är vid makten nu bara för att det bröt beslutsamt med Mao Zedongs metoder i mitten av 1980-talet, ungefär ett decennium efter hans död. De fortsätter att ge Mao läpparnas bekännelse eftersom han var revolutionens ikoniska ledare, men de tror inte riktigt på hans metoder.

Maos strategi med permanent revolution var orsaken till att Kinas ekonomi stagnerade i nästan fyra decennier medan dess östasiatiska grannar, Japan och Sydkorea, åtnjöt fyrtio år av hög tillväxt i hög hastighet och framträdde som rika länder. Det var först när Deng Xiaoping åsidosatte ideologin och satte tillväxten först som Kina fick sina egna 40 år av snabb tillväxt.

Denna period av snabb industrialisering har nu nått sitt naturliga slut. Den verkliga kinesiska tillväxttakten kommer nu och under överskådlig framtid att ligga i intervallet 1-3 procent per år, vilket är typiskt för utvecklade ekonomier.

Eller snarare, den kommer att fortsätta på den banan så länge Kina fortsätter på den väg som Deng valde: en kapitalistisk ekonomi som domineras av människor med måttliga socialistiska åsikter om fördelningen av rikedomar. Det är dock en knepig väg att gå.

För att hindra kommunisternas sanna troende från att dra Kina tillbaka till revolutionär fanatism främjade Deng och hans efterföljare principen om "kollektivt ledarskap". Ingen enskild partimedlem fick samla för mycket makt, de högsta ledarna skulle begränsas till två femåriga mandatperioder, och "personkulter" av Mao-typ förbjöds.

Systemet har vuxit och mognat under trettio år, under vilka den största utmaningen har kommit från höger, från personer inom både industrin och partiet som har ett stort intresse av att bli och förbli rika: "korruption", som det brukar kallas i Kina. Men Xi Jinping utgör en annan typ av utmaning för status quo.

Hans uppstigning i partiets led skedde huvudsakligen genom att utnyttja familjeband: hans far hade oklanderliga revolutionära meriter och var allmänt respekterad i partiet. Men när Xi väl uppnådde en hög position för tio år sedan började han avveckla alla de regler och sedvänjor som hindrade en återgång till enmansstyre.

Huruvida han verkligen tror på marxismen-leninismen är okänt, men också irrelevant. Han är fast besluten att uppnå absolut makt, och han kommer att åberopa den gamla tron om den ger ett användbart rättfärdigande för denna strävan. Vid det här laget är han ganska nära sitt mål.

Tyvärr för Kina närmar sig Xi den absoluta makten vid en tidpunkt då en återgång till de gamla metoderna är det sista landet behöver. Landet står inför en demografisk kris och en ekonomisk kris samtidigt, och att åter centralisera makten i händerna på en enda man är definitivt inte det bästa sättet att lösa dessa problem.

De återkommande Covid-avstängningarna som lamslår kinesiska städer, lamslår ekonomin och underblåser folkets ilska är bara ett exempel på hur hans privata besatthet börjar hota partiets grepp om makten. Xi's svar är som alltid bara hårdare förtryck.

Den här månadens nationella kongress är det sista hindret på hans väg mot absolut makt, eftersom de 2 226 delegaterna kommer att uppmanas att kasta bort begränsningen på två mandatperioder. Tekniskt sett skulle de bara ge Xi en tredje mandatperiod som president, men alla tror att det kommer att innebära att han sitter kvar på livstid.

Eller kanske bara tills han störtas, eftersom han är nästan unikt olämplig för att hantera problem som en krympande arbetskraft (på grund av det kollapsande födelsetalet), stigande arbetslöshet och en enorm skuldkris.

Det finns gott om människor i partiet som förstår att Xis återgång till de dåliga gamla metoderna i slutändan kan leda till slutet för det kommunistiska styret i Kina, men de verkar vara för få och för fega för att utmana honom direkt. Kina kan stå inför en vild resa - och resten av oss med den.