在离我家不远的地方,数以千计的海鸟在陡峭的悬崖上盘旋、俯冲和翱翔,直奔下面的巨浪。令人眼花缭乱的悬崖耸立在巴德西海湾之上,这是一片臭名昭著的动荡水域,将巴德西岛(Ynys Enlli)与大陆分开。巴德西周围的海湾和浅滩在航海者中赢得了可怕的声誉。这种严酷的条件提供了天然的隐蔽性,使巴德西及其周围地区成为海鸟的天堂。

海岸线以其突出的美丽而闻名。它的大部分地区因其文化和自然遗产而被保存下来。当地的山顶上有古老的遗迹,散落在荒凉的风蚀地貌上。这些地方是人类几千年来居住的见证。半岛的地理位置使其成为人类生存的避难所,同时也是海鸟群落的磁石。

随着COVID大流行病最黑暗的日子有望过去,另一种致命的瘟疫却在我们的海岸上出现。在能源成本飙升、政府诡计和乌克兰恐怖战争的头条新闻面前,这场生态灾难已经悄悄地在阴影中展开。一种高致病性的禽流感(H5N1)已经在北半球的野生鸟类种群和家禽群中蔓延,专家们对此感到担忧。

科学家们被训练成采取审慎的观点,不倾向于诉诸于危言耸听的言论。但是RSPB专家宣布,目前禽流感爆发的严重程度 "非常非常可怕"。科学家们一致认为,这有可能是正在形成的另一场公共卫生危机。

H5N1首次被确认是在1996年。它是在中国南部广东省的家禽养殖场发现的。它迅速在亚洲的家禽养殖场蔓延,并感染了包括鸭子、鹅和天鹅在内的野生鸟类。这些迁徙物种将这种致命的病毒带到了欧洲和其他地方。广东省是中国一些最大的牲畜和家禽养殖场的所在地,这些养殖场集中饲养了数百万只动物。它也是中国一些最重要的野生鸟类栖息地的所在地。

研究发现,中国南方的大型家禽养殖场、小农场、野生动物和湿货市场是病毒繁殖的 "最佳环境"。科学家们长期以来一直警告说,新型病毒可能在这种肮脏的条件下繁殖。该地区的湿货市场(包括不受管制的活体动物屠宰场)为病毒克服障碍提供了完美的条件,并构成了持续的公共卫生威胁。

H5N1的早期爆发是季节性的,往往在秋季和冬季发作。然而,后来的毒株似乎全年都在传播。科学家们认为,这可能意味着该疾病现在在野生鸟类种群中具有地方性。

灾难发生的早期迹象包括2021年印度约300只丹顶鹤的死亡。5000只普通鹤也死于该病毒。科学家们知道,流行的变体具有高度传染性,已经感染了全球60多个不同的禽类物种。令人担忧的是,H5N1已经进入哺乳动物,包括864例人类感染(其中456例是致命的)。众所周知,这种疾病是通过受感染的鸟类接触到被污染的体液而传播。到目前为止,还没有关于人与人之间传播的报告。围绕这一病原体仍有许多未知数,再次将世界置于未知的领域。

人类的H5N1感染与受感染的家禽或受污染的环境有关。世卫组织总结道。"如果H5N1病毒发生变化,变得容易在人与人之间传播,同时保留其导致严重疾病的能力,对公共卫生的后果可能非常严重。

英国的第一次人类感染是在2022年1月发现的。尽管没有证据表明它在人与人之间传播,但世卫组织承认病毒会进化。目前正在密切监测这一情况。

英国的应呈报禽病控制战略与处理口蹄疫等疾病类似。这涉及到对受感染的鸟类进行迅速、人道的扑杀。自疫情爆发以来,英国已经有超过280万只鸟被扑杀或死于该疾病。与北美近4100万只死于H5N1感染的鸟类相比,这个数字相形见绌。

2021年7月,在野生鸟类中发现了英国的第一个病例。这些鸟类位于苏格兰的圣基尔达岛和设得兰岛。从那时起,这种疾病已经使索尔韦湾的斯瓦尔巴德巴纳克鹅种群中的三分之一以上死亡。此后,数以万计的其他海鸟也被发现死亡。数十万只鸟已经失去了生命。

苏格兰拥有60%的大海雀繁殖量和世界上近一半的燕鸥繁殖量。福斯湾(Firth of Forth)有一个超过15万只北燕鸥的聚居地,其中数千只已经死亡。英格兰、威尔士、欧洲和加拿大的燕鸥繁殖地也受到了严重打击。这种疾病现在在不列颠群岛的各个角落都很普遍,并在广泛的鸟类物种中被发现。可悲的是,有证据证实,禽流感也已经转移到了城市海鸥和猛禽身上。由于环境因素,大海雀的数量已经在挣扎,导致保护主义者担心它们会灭绝。RSPB的一项研究发现,与40年前相比,欧洲的鸟类减少了6亿多只。

保护主义者目睹了成千上万的鸟类屈服。一些鸟类表现出令人痛苦的症状,如协调性和平衡性差,头部和身体颤抖,眼睛暗淡无光,翅膀下垂,头部和颈部呈扭曲姿势。患病的鸟儿经常呼吸困难,并有严重的出血现象。公众和科学家们看到无数漂浮在海面上的鸟类尸体被冲到海里,或以其他方式躺在海滩上没有生命迹象的可怜景象,都不禁潸然泪下。

在苏格兰,已经成立了一个新的特别工作组,以协调对危机的反应,优先解决疫情,保护和恢复鸟类种群。RSPB呼吁DEFRA成立一个类似的特别小组,以协调全英国的应对措施。到目前为止,英国政府一直专注于将疾病控制在家禽身上。

不断变化的天气模式已经影响了鸟类的迁徙。这可能会将禽流感传播到尚未接触到病毒的物种中。将大量动物置于过度拥挤和紧张的条件下的密集型养殖做法再次受到质疑。但令人不安的事实是,世界正在为养活迅速增长的人口而努力。H5N1是对重要食物资源的又一威胁。

目前,海鸟在壮观的悬崖和堆栈上俯冲。保护它们不遭受与它们的史前祖先类似的命运将需要努力。世界正面临着一个自然和气候的紧急情况。不作为和自满可能会导致另一个全球大流行病。我们也可能成为第一批见证黎明合唱团沉寂的人类。

葡萄牙也没有逃过H5N1病毒。在该国被宣布没有该病毒的几个星期后,在佛得角附近的一个家禽养殖场发现了进一步的病例。